Wat typeert een ondernemend genie? Lef, een uitgesproken persoonlijkheid, overal mogelijkheden in zien en lol. Veel lol.

Dan kom je al gauw uit bij Sir Richard Branson.

Branson is vooral bekend vanwege zijn ondernemingen onder de naam Virgin Group en zijn bizarre acties, zoals een verkleedpartij als stewardess na het verliezen van een weddenschap.

Begin deze week werd bekend dat dat de Britse glamourondernemer een van zijn bedrijven, genaamd Virgin Money, verkoopt voor een bedrag van ongeveer 2 miljard euro.

Dankzij zijn ondernemingen heeft Branson een aardig zakcentje verdiend. Forbes schat zijn vermogen op ruim 4 miljard euro. De waarde van Virgin Group wordt geschat op bijna 19 miljard euro.

Een kijkje in het leven van een van de meeste excentrieke miljardairs ter wereld:


Richard Branson wordt geboren op 18 juli 1950 in Blackheath, Londen.

Zijn vader is een barista. De familie is niet rijk. Op school presteert Richard niet al te best, mede door zijn dyslexie. Een schoolhoofd zei ooit tegen hem dat hij of miljonair zou worden, of in de bak zou belanden.


Hij begint al vroeg met ondernemen.

Zijn eerste onderneming is een magazine genaamd ‘Student’. De eerste uitgave komt uit op 26 januari 1968. Branson is dan nog een tiener.


Daarna begint hij met het verkopen van platen in 1970. Later wordt dat Virgin Records.

En Virgin Records blijkt een groot succes. Artiesten zoals de Rolling Stones en de Sex Pistols sluiten bij het bedrijf aan. Branson wordt miljonair op zijn 23e. In 1989 trouwt hij met Joan Templeman. Tijdens de ceremonie komt hij naar horen zeggen met een helikopter aan.


Anno 2018 vallen er 42 activiteiten onder het Virgin-merk…

Hij breidt zijn imperium vervolgens in rap tempo uit. Onder andere een reisbureau, muziekwinkels, een hotelketen, ruimtevaartbedrijf Virgin Galactic en vliegmaatschappij Virgin Atlantic vallen onder zijn vleugels. Anno 2018 zijn de activiteiten verdeeld over 42 ‘divisies’.

Daarnaast heeft Virgin als durfinvesteerder belangen in diverse bedrijven, uiteenlopend van de chatapp voor bedrijven Slack tot diverse blockchainprojecten.

Virgin heeft naar eigen zeggen zo’n 53 miljoen klanten in 35 landen, biedt werk aan 69.000 mensen en zet jaarlijks zo’n 19 miljard euro om.


…dat Branson aanstuurt vanaf een privé-eiland in de Caribische Zee.

Hij woont al decennialang op Necker Island in de Caribische Zee. In 1978 koopt hij het voor omgerekend 150 duizend euro. Het eiland is 29 hectare groot en heeft onder andere een resort met jacuzzi’s, fitnessruimtes en tennisbanen. Overigens staan er nog vacatures open om op het eiland te werken.


Branson is allesbehalve vies van avontuur…

Zo heeft hij een drang om wereldrecords proberen te verbreken. In 1987 wordt hij de eerste man die de Atlantische Oceaan in een heteluchtballon oversteekt.

Ook houdt hij van sporten. In 2010 rent hij de marathon van Londen, verkleed als vlinder. In 2012 zet hij het wereldrecord voor oudste mens die kitesurfend het Kanaal is overgestoken.

Gelukkig loopt het tot nu toe allemaal nog goed af. Wel is het een paar keer bijna flink misgegaan. Zo noemt hij in zijn autobiografie de 75 keren dat hij bijna overleed.


… en houdt ook wel van een weddenschap!

Ooit verkleedde hij zich als een stewardess voor een vlucht tussen Australië en Kualu Lumpur, na een verloren weddenschap met de CEO van Air Asia Group, Tony Fernandes.

Ook wacht Branson nog op het moment dat hij Willie Walsh, de CEO van British Airways, een knietje in zijn kruis mag geven wegens een weddenschap die de twee hadden gemaakt over het voortbestaan van Virgin Atlantic.


Toch is zijn excentrieke karakter niet altijd een voordeel.

Eind 2017 wordt hij (in de nasleep van de #MeToo-discussie) beschuldigd van ongewenste intimiteiten. Hij houdt wel van een drankje en in combinatie met zijn excentrieke karakter valt dat niet bij iedereen in de smaak.

Ook Virgin Mobile US, één van zijn bedrijven, is weleens in opspraak gekomen vanwege een advertentie die de spot zou drijven met verkrachting.


Soms komen iconische foto’s naar buiten!

Zoals deze, waar Branson aan het kitesurfen is met een naakt model op zijn rug. In de video hierboven vertelt Branson de achtergrond van het opmerkelijke verhaal aan Business Insider.


Maar het blijft een rasondernemer…

Op 27 oktober 2011 is hij te gast in het televisieprogramma College Tour.

Branson geeft als tip dat hij alles opschrijft wat hij tegenkomt: “Mijn geheime ‘lifehack’ is om dingen op te schrijven. Ik zou je niet kunnen vertellen waar ik geweest was als ik mijn ideeën niet meteen op had kunnen schrijven.” Ook drinkt hij 20 koppen thee per dag en staat hij elke ochtend om 5 uur op.


… die ervan houdt om nieuwe bedrijven op te zetten.

Niet alles wordt een succes. Zo probeert Branson met Virgin Cosmetics in te breken op de markt voor juwelen en beautyproducten; en met Virgin Cars stort hij zich op de online verkoop van auto’s. Geen van beide bedrijven redt het.

Ook Virgin Cola, The Virgin Lottery en zelfs bruidsjurken van Virgin blijken niet succesvol genoeg. Zijn motto? “Screw it. Let’s just do it!”


Branson onderscheidt zich met opvallende promotiestunts…

Zoals in 1984, waar hij op de zijkant van zijn Airbus A340-600 een ludieke slogan zet: ‘Mine is bigger than yours’.

En in 1998 rijdt hij in een tank Times Square op om het Coca-Cola-logo ‘op te blazen’ en zijn Virgin Cola te promoten.


… en dan maak je vrienden, maar ook vijanden!

Zo heeft Branson een decennialange vete met Donald Trump. Branson noemt Trump na diens verkiezing tot president van de Verenigde Staten “een schande voor de wereld”. Trump had op zijn beurt dertien jaar daarvoor al eens een boze brief geschreven aan Branson en publiekelijk gezegd dat hij “nul persoonlijkheid heeft”.


Toch blijft hij gefocust. Zo wil hij heel graag de ruimte in…

Zoals menig miljardair is ook Branson fan van ruimtereizen. En van de bitcoin. Met zijn commerciële ruimtevaartbedrijf Virgin Galactic wil hij aardbewoners een suborbitale ruimtevlucht aanbieden. De vluchten mogen betaald worden met cryptomunten.

Hij wil zelf ook graag de ruimte in. Zo tennist hij elke ochtend en avond om zo fit mogelijk te zijn om de ruimtereis aan te kunnen, vertelde hij aan BBC Radio.

Echter, in 2014 crasht één van zijn ruimtevaartuigen, de SpaceShipTwo, met een dodelijke afloop. Toch gaat Branson door. Hij schrijft dat ruimtevaart erg ingewikkeld is en dat “nieuwe transportsystemen slechte momenten hebben in hun ontwikkeling”.


… en is zijn ondernemende geest zeer actief.

Naast ruimtevaart is Branson ook bezig met cruiseschepen. Met Virgin Voyages wil hij mensen een compleet nieuw avontuur geven. Het cruiseschip is alleen voor volwassenen en de eerste vaart is naar de Caraïben. Vanaf 2020 hoopt hij de eerste schepen te laten varen.

Daarnaast is Branson bezig met een hyperloopproject, een futuristische manier om goederen door buizen te vervoeren met snelheden tot wel 1.200 kilometer per uur.


Al zijn hersenspinsels en levenservaringen zijn, uiteraard, gebundeld in een reeks autobiografieën.


Helaas zit het niet altijd mee. In september 2017 raast orkaan Irma langs Necker Island.

Van Necker Island blijft weinig over.

Op dit moment zijn de restauraties in volle gang. Branson hoopt het eiland in 2019 weer helemaal in orde te hebben en opnieuw te openen voor publiek.


Toch moet je van goeden huize komen wil je Richard Branson uit het veld slaan.


LEES OOK: Wie is Bram Schot, de Nederlander die het sjoemelende Audi gaat leiden?