• Het Amerikaanse ministerie van Justitie start mogelijk een strafrechtelijk onderzoek naar de leidinggevenden van Tether.
  • De omstreden cryptomunt wordt in verband gebracht met grootschalige bankfraude. Tether laat weten mee te werken met ieder mogelijk onderzoek.
  • Het bedrijf achter de cryptomunt wordt al jaren in verband gebracht met criminele activiteiten als hacks, witwaspraktijken en fraude.

Het Amerikaanse ministerie van Justitie staat op het punt een strafrechtelijk onderzoek te doen naar Tether. Dat meldt financieel persbureau Bloomberg. De leidinggevenden worden verdacht van grootschalige bankfraude.

Tether heeft een cryptomunt geschapen die is gekoppeld aan de Amerikaanse dollar. Dat kan contant geld zijn, maar ook in de vorm van andere activa als obligaties en grondstoffen. Tether is een zogeheten ‘stablecoin’, een virtuele munt die niet onderworpen is aan de grote beweeglijkheid van cryptomunten.

De valuta wordt vooral gebruikt om te handelen in bitcoin, wat het tot een belangrijk fundament maakt van de crypto-economie. Maar volgens critici maakt dat Tether ook een middel om de waarde van die populaire maar grillige munt te beïnvloeden. The New Republic bestempelt Tether als een zwendel die alleen de rijkste bitcoin-investeerders nog rijker moet maken.

Als Tether in gevaar komt, zou dat volgens de Britse cryptospecialist en journalist Tanzeel Akhtar mogelijk een ‘systeemcrisis‘ kunnen veroorzaken. Hij noemt deze crypto een tikkende tijdbom voor andere cryptovaluta’s. Momenteel zijn er 62 miljard dollar aan Tether-tokens in omloop en zijn ze betrokken bij meer dan de helft van alle bitcoin-transacties.

Ook Fitch Ratings waarschuwt dat als er te veel stablecoins verkocht worden, er een run kan komen op de activa die gebruikt worden om ze te onderschrijven. Dat zou de kortetermijnkredietmarkt kunnen destabiliseren.

Bedonderde Tether de boel?

Het onderzoek dat momenteel door de Amerikaanse autoriteiten gedaan wordt, richt zich volgens drie anonieme bronnen van Bloomberg op de begindagen van Tether. Federale aanklagers proberen uit te vinden of Tether tegen banken gelogen heeft dat hun transacties niet verbonden waren aan cryptovaluta, terwijl ze dat wel waren.

Mocht Tether strafrechtelijk onderzocht worden, dan is dat volgens Bloomberg een enorme ontwikkeling op de cryptomarkt. In juni legde China ook al het ‘minen’ van bitcoin aan banden, met grote onzekerheid op de cryptomarkt als gevolg.

Volgens het Amerikaanse ministerie van Financiën en de Federal Reserve zijn crypto’s en stablecoins een bedreiging voor de financiële stabiliteit en worden ze gebruikt om criminele activiteiten onzichtbaar te maken, omdat betalingen niet meer via het bankensysteem verwerkt worden.

Tether heeft de schijn tegen

Dit is niet de eerste keer dat Tether in aanraking komt met de Amerikaanse autoriteiten. Sinds 2018 houden federale onderzoekers het bedrijf in de gaten. In dat jaar werd het bedrijf getroffen door een hack waarbij 31 miljoen dollar uit digitale portemonnees van gebruikers werd gestolen.

Deze aanval voedde geruchten over de gebrekkige financiële gezondheid van het bedrijf. Hierop ontsloeg Tether de bedrijfsaccountant, wat nog meer voer was voor de critici om te twijfelen aan de gang van zaken op de werkvloer. Bloomberg vroeg in 2018 zelfs af of Tether wel echt bestond, of dat het een schim was om geld af te troggelen van goedgelovige cryptohandelaren.

In het voorjaar van 2019 werd het bedrijf ook al onderzocht voor het schuiven met geld in de interne boekhouding om een financieringsgat van 850 miljoen dollar te dekken. Dit betekende dat Tether onvoldoende dekking had voor de digitale tethermunten.

In een reactie tegenover Bloomberg laat Tether weten dat het “een open dialoog voert” met “de autoriteiten, waaronder het ministerie van Justitie, als onderdeel van onze beoogde transparantie”. Toch zou het bedrijf een ingewikkelde bedrijvenstructuur erop nahouden, met onderdelen geregistreerd in Hong Kong en de Britse Maagdeneilanden.

Lees meer over cryptomunten: