Pieter Elbers staat ook de komende jaren aan het hoofd van luchtvaartmaatschappij KLM. Het bestuur van moederbedrijf Air France-KLM bevestigde onder voorwaarden akkoord te zijn met een nieuwe termijn.

De topman toont zich uiteraard opgetogen met het nieuws in een korte verklaring. Hij spreekt van ‘een vervolg van het avontuur’ waar hij vier jaar geleden aan begonnen is. Air France-KLM-topman Ben Smith krijgt op zijn beurt zitting in de raad van commissarissen van KLM. Elbers vond het te ver gaan om te spreken van wisselgeld voor zijn herbenoeming, maar feit is dat Smith zich als toezichthoudende commissaris veel directer met KLM kan bemoeien.

De emoties liepen al tijden hoog op binnen én buiten het concern. Smith, die vorig jaar aantrad bij Air France-KLM, zou de autonomie van KLM willen inperken en afgewild hebben van de ‘lastige’ Elbers, die al meermaals dwars lag bij plannen uit Parijs in die richting. Smith weigerde eerder om en plein pubique zijn steun uit te spreken aan Elbers.

De succesvolle Elbers werd in de aanloop naar de beslissing over zijn herbenoeming volop gesteund door zowel zijn eigen medewerkers als de Nederlandse staat. Hij blijft het boegbeeld van het Nederlandse smaldeel binnen Air France-KLM.

Hoe heeft Pieter Elbers zichzelf zo populair en onmisbaar gemaakt? Een overzicht:


Pieter Elbers (1970) is een ‘echte KLM-man’. Hij werkt al ruim een kwart eeuw bij de luchtvaartmaatschappij.

KLM-topman Pieter Elbers.

Van 1987 tot 1991 studeert Elbers logistiek management aan de Vervoersacademie in Venlo. Hierna volgt hij de master bedrijfskunde aan de Open Universiteit (1993-1995).

Lees ook op Business Insider

Tijdens die tweede opleiding werkt Elbers al bij KLM. Hij begint in 1992 als Supervisor Vliegtuigbelading. Daarna vervult hij een aantal managementfuncties in binnen- en buitenland (Italië, Griekenland, Japan).


In 2014 neemt Elbers, inmiddels operationeel directeur bij KLM, het roer over van de ontslagen Camiel Eurlings.

Camiel Eurlings (links) en Pieter Elbers tekenen het condoleanceregister op Schiphol na de aanslag op vlucht MH17 in juli 2014.

Elbers treedt in 2011 toe tot de directie van KLM als Chief Operating Officer. In datzelfde jaar wordt ook oud-minister van Verkeer en Waterstaat Camiel Eurlings lid van de KLM-directie.

Drie jaar later wordt Eurlings ontslagen na nog geen anderhalf jaar als president-directeur. Eurlings lag onder vuur omdat hij onzichtbaar bleef tijdens pilotenstakingen bij zusterbedrijf Air France. Ook zou hij de Nederlandse belangen in het internationale concern niet goed hebben verdedigd.

Per 15 oktober 2014 is Pieter Elbers de president-directeur van KLM.


Elbers maakt zich als topman al snel geliefd, ondanks impopulaire maatregelen.

In zijn eerste jaar ziet Elbers zich genoodzaakt om flinke herstructureringen door te voeren. Hij kondigt in december 2014 bezuinigingen aan ter waarde van 700 miljoen euro en vraagt een productiviteitsverhoging van 4 procent van het personeel.

Nog geen jaar later wordt hij door zijn eigen personeel verkozen tot beste CEO van Nederland. Het is geen toevalstreffer: in 2016 eindigt Elbers als tweede in de lijst en in 2018 grijpt hij de titel opnieuw.

In zijn jaren als topman weet Elbers de controle van KLM over de eigen liquide middelen te behouden en tackelt hij ook verdere centralisatie van diensten naar Parijs met succes. Hij verwerft een status als ‘echte KLM-man’ die opkomt voor de Nederlandse belangen binnen Air France-KLM.


Na recordjaar 2017 keert KLM de hoogste winstdeling ooit uit.

Schiphol op de drukste dag van 2018.

KLM bereikt in 2017 met 32,7 miljoen passagiers een nieuw record. Het draagt bij aan het recordresultaat van 910 miljoen euro, waarmee het bedrijf ook de hoogste winstdeling uit zijn geschiedenis uitkeert: 170 miljoen euro, verdeeld over de circa 32.000 medewerkers.

“De afgelopen jaren zijn er veel initiatieven genomen om KLM weer fit en gezond te maken en dat zien we terug in de resultaten”, vertelt Elbers. “Alle medewerkers hebben ontzettend hard gewerkt het afgelopen jaar en bijgedragen aan het herstel van KLM. Ik ben heel trots op wat we samen bereikt hebben. Het is geweldig dat KLM’ers daar dan ook in meedelen.”


Vanaf het najaar van 2018 raakt Elbers verwikkeld in een machtsstrijd met de nieuwe topman van moederbedrijf Air France-KLM.

Strijd om herbenoeming Pieter Elbers bij KLM

In augustus 2018 wordt de Canadees Ben Smith benoemd tot nieuwe bestuursvoorzitter van Air France-KLM. Hij volgt de Fransman Jean-Marc Janaillac op, die in mei vertrok na een conflict met de Franse piloten over salarissen.

Smith, voorheen operationeel directeur van Air Canada, zou Elbers als bedreiging zien om zijn eigen koers uit te stippelen, waarbij een sterkere integratie van Air France en KLM tot de mogelijkheden behoort.

In mei 2019 loopt de termijn van Pieter Elbers als topman van KLM af, en Smith wil een herbenoeming mogelijk voorkomen.


Medewerkers en de staat staan achter Elbers, die naar verluidt mag aanblijven.

De ondernemingsraad en de raad van commissarissen van KLM pleiten voor een nieuwe termijn voor Elbers. Ook de Nederlandse politiek bemoeit zich ermee en personeel van KLM komt met een petitie om Elbers te behouden. Die is meer dan 25.000 keer ondertekend.

Dinsdag 19 februari wordt door het bestuur van Air France-KLM over de eventuele contractverlenging van Elbers gesproken. Hij mag blijven en krijgt een nieuwe termijn als president-directeur. Maar daar staat wel een prijs tegenover.

Topman Ben Smith van Air France-KLM wil meer eenheid smeden en neemt als tweede commissaris van moederbedrijf Air France-KLM zitting in de toezichtsraad van KLM.


Lees meer: