• Insider vroeg zes sportartsen wat de zwaarste sporten van de Olympische Zomerspelen in Tokio zijn.
  • Ze keken hierbij naar de fysieke, technische en mentale kracht die nodig is.
  • Waterpolo staat boven aan de lijst, gevolgd door turnen en zwemmen.

Wat is de zwaarste olympische zomersport? Die vraag staat evenveel ter discussie als het antwoord.

“Wat is moeilijker?”, vroeg chief medical officer van LCR Health dr. Rand McClain retorisch aan Insider. “Onder water je adem inhouden terwijl je het grootste deel van je onderlichaam boven water duwt? Zo lang mogelijk op je anaerobe drempel blijven fietsen? Tegenover een tegenstander staan die je net recht op je kaak heeft geslagen?”

Op olympisch niveau is alles bovenmenselijk zwaar. Maar een paar sporten springen eruit als de moeilijkste van allemaal.

Insider vroeg zes sportartsen wat de zwaarste sporten zijn die we in Tokio zullen zien, gebaseerd op de fysieke, technische en mentale kracht die nodig is.

Waterpolo is het meest fysiek inspannend

Waterpolo staat vaak boven aan lijsten van moeilijkste sporten. In 2016 riep sportwebsite Bleacher Report het uit tot “de zwaarste sport ter wereld” op basis van zes factoren: kracht, uithoudingsvermogen, snelheid, behendigheid, vaardigheid en lichamelijkheid.

Naast 30 minuten watertrappelen en tot een kilometer zwemmen per wedstrijd “geven atleten elkaar stiekem klappen, vergelijkbaar met ijshockey en voetbal, terwijl ze proberen niet te verdrinken en punten te scoren”, vertelde trainer en inspanningsfysioloog Nandini Collins aan Insider. “Waterpolo wordt gespeeld met roekeloze overgave en is gewelddadiger dan toeschouwers denken.”

Dr. Naresh Rao, de hoofdarts van het Amerikaanse mannenwaterpoloteam, vertelde Insider dat waterpolo zwaar is omdat het zowel aerobe (gebruikt voor uithoudingsvermogen) als anaerobe (gebruikt voor sprints) inspanning vereist.

Ook McClain zet waterpolo bovenaan. Het is “de ‘moeilijkste’ olympische zomersport” zei hij. “Waarom? Omdat het de hoogste VO2max van alle sporten vereist.” Daarmee doelt McClain op het maximale zuurstofopnamevermogen van het lichaam.

De gegevens over die theorie zijn echter gemengd: veel topzwemmers, afstandslopers en wielrenners hebben allemaal een uitzonderlijke VO2max.

Turnen is technisch en mentaal het zwaarst

Foto: Dmitri Lovetsky/AP Photo
Foto: Dmitri Lovetsky/AP Photo

Vier van de zes deskundigen noemden turnen de meest veeleisende sport in ten minste één van de categorieën: fysieke, technische en mentale kracht.

“Er is een hoog risiconiveau met de elementen en gymnasten moeten evenwicht, kracht, flexibiliteit en uithoudingsvermogen van zowel de bovenste als onderste ledematen beheersen om olympische succes te behalen”, vertelde sportarts Kathleen Davenport van HSS Florida aan Insider.

Ze hebben ook “kracht en explosiviteit” nodig, zei Nandini. En mentaal, voegde Davenport eraan toe, hebben ze “een extreem niveau van focus” nodig om gevaarlijke stunts uit te voeren – zelfs na een verpletterende val.

Andere sporten gingen ervandoor met brons

Zwemmen kreeg één stem voor algemene moeilijkheid en een andere voor mentale kracht. Boksen, de meerkamp en 800 meter hardlopen kregen elk een stem als de fysiek meest uitdagende sport.

Bij de 800 meter moeten hardlopers gedurende meer dan 1,5 minuut “letterlijk op 90 procent van hun volledige snelheid rennen”, vertelde personal trainer Jon P van Stop Crying Studios aan Insider.

De enige keer dat hij de 800 liep, voelde hij zich na afloop “compleet gevoelloos, van binnen en van buiten”. “Mijn zicht werd wazig, ik kon niet op adem komen of genoeg zuurstof binnenkrijgen om een tijdje rechtop te blijven staan.”

Surfen en polsstokhoogspringen kregen elk een stem voor de technisch moeilijkste sport.

Voor mentale kracht kregen zowel tennis als de marathon een stem, al zijn alle olympiërs uitzonderlijk op dit gebied, vertelde dr. Kevin Bernstein, chief medical officer van Peaks Coaching Group, aan Insider.

“De meesten die mentale kracht ontberen, komen niet zo ver met alleen fysiek talent, ongeacht de sport”, aldus Bernstein.

Lees meer over de Olympische Spelen: