• Het Nederlandse golfplatform Leading Courses heeft  2,5 miljoen euro aan groeikapitaal opgehaald.
  • Door in te zetten op verdere digitalisering wil het bedrijf zijn Europese marktleiderspositie te versterken.
  • CEO Ruben Meiland is op zoek naar andere inkomsten dan enkel die van boekingen.
  • Ondanks stevige concurrentie uit de VS ontbreekt het Meiland niet aan ambities.

Leading Courses, het grootste Europese boeking- en reviewplatform voor golfers, heeft 2,5 miljoen euro aan groeikapitaal opgehaald om hun Europese marktleiderspositie te versterken, zo maakte het bedrijf deze week bekend.

Door in te zetten op verdere digitalisering, onder andere met een nieuwe site, een mobiele app en een premium lidmaatschap, wil het Nederlandse bedrijf dit verwezenlijken.

Leading Courses werd in 2007 opgericht als een review- en vergelijkingssite voor golfbanen. Twee jaar geleden kwam daar een transactiemodel bij. Sindsdien heeft het platform ook een rol als boekingsbemiddelaar tussen golfbanen en golfers.

Volgens Ruben Meiland, die sinds juli vorig jaar CEO is van Leading Courses, is er in de golfwereld nog veel te winnen op het gebied van digitalisering. “Nog steeds werkt een groot deel van de markt via de telefoon. Mensen bellen de golfclub met de vraag: ‘Ik wil graag om 16.00 uur spelen, kan dat?’”

Meiland ondervond de achterstand op het gebied van digitaal denken toen hij vorig jaar terugkwam uit Amerika, waar hij een tijd werkte na de overname van zijn ticketingbedrijf Ticketscript door het Amerikaanse Eventbrite. “Toen ik in Nederland lid werd van een golfclub, kreeg ik een envelop thuisgestuurd met daarin een aantal A4’tjes over hoe ik online een starttijd kon reserveren.”

“We zitten in een digitale transitie”, legt Meiland uit. Door de toenemende interesse voor golfen onder jongeren en de coronapandemie die online reserveren noodzakelijk maakt, gaat het nu sneller met digitalisering.

Leading Courses verdient met name aan boekingen, maar zoekt naar andere inkomsten

Van de toenemende digitalisering plukt Leading Courses de vruchten. “De meeste omzet komt voort uit boekingen”, zegt Meiland. Wanneer mensen via Leading Courses een starttijd reserveren, komt er een percentage van het betaalde bedrag – dat per golfclub of land kan verschillen – bij het golfplatform terecht.

“Dat is ook gelijk het probleem van 2020”, voegt hij eraan toe. Een belangrijk deel van de afzetmarkt zijn reizigers die voor vertrek een golfbaan boeken in het buitenland. Door de coronapandemie is deze bron van inkomsten grotendeels stil komen te vallen.

Toch was niet het hele afgelopen jaar kommer en kwel. “In de zomer was er altijd wel ergens een gebied in Europa dat oranje was. In onze rapportages zag je dan ook dat mensen daarheen trokken.”   

De afhankelijkheid van boekingen is een van de redenen dat Meiland kijkt naar andere businessmodellen. “Over ongeveer een maand gaan we een premium lidmaatschapsmodel testen.”

Leading Courses telt momenteel meer dan 130.000 leden. Meiland verwacht betalende leden straks iets extra’s te bieden als ze via Leading Courses een boeking plaatsen.

Ook mikt hij op strategische samenwerkingen met golfmerken. “Onze leden zijn veelal mensen van 40 jaar of ouder met een bovengemiddelde hoeveelheid tijd en geld te besteden. Dat is een interessante doelgroep voor adverteerders.”

Nederlandse golfclub The International in Badhoevedorp tijdens de KLM Open in 2019, één van de ruim 21.000 golfclubs op Leadingcourses.com. Foto: ANP
Nederlandse golfclub The International in Badhoevedorp tijdens de KLM Open in 2019, één van de ruim 21.000 golfclubs op Leadingcourses.com. Foto: ANP

Een markt met 8 miljoen golfers en 8 miljard omzet

Toch is het aantal leden van Leading Courses maar een fractie van het totaal. “In Europa heb je zo’n 8 miljoen golfers”, zegt Meiland. “Iets minder dan de helft daarvan betreft niet-geregistreerde golfers, zogenoemde ‘nomads’. Dat zijn mensen die zich niet per se binden aan één club.”

Dat golf vaak als elitaire sport wordt gezien komt door het clublidmaatschap, wat betekent dat je bij je club vaak kan spelen, maar wat ook relatief duur is, legt Meiland uit. De 8 miljoen golfers zijn volgens hem dan ook goed voor een marktomzet, gemeten in boekingen en clublidmaatschappen, van ruim 8 miljard euro.

Volgens Meiland gaat de toenemende digitalisering van het boeken van golfbanen gepaard met een groei van het aantal golfers dat zich niet bindt aan één club.

Het zijn vooral deze Europese nomads waar Leading Courses het van moet hebben. “Spanje, Portugal, Frankrijk, Italië, Duitsland en de Nordics zijn voor ons de belangrijkste landen”, laat Meiland weten.

Ook is het sinds twee maanden mogelijk om via het golfplatform Nederlandse banen te boeken. “We hebben nu tien banen die je hier kunt boeken en dat zullen er de komende periode meer worden.”

In het Verenigd Koninkrijk, een markt die Leading Courses in het vizier heeft, geniet de Amerikaanse concurrent GolfNow een sterke positie. Dat deze concurrent diepe zakken en een fors marktaandeel heeft, doet Meiland weinig.

Hij heeft een duidelijke ambitie: “Vroeger was het zo dat als je googelde op de naam van een hotel, je vaak bij Booking.com uitkwam. Tegenwoordig ga je naar Booking.com om een hotel te zoeken. Dat wil ik ook creëren bij Leading Courses.”

Lees meer over ondernemen: