Luister hieronder naar de audioversie van dit artikel


0:00
5:39
  • Elon Musk gelooft dat SpaceX zijn Starship-megaraket dit jaar in een baan om de aarde zal brengen.
  • Dat zou een belangrijke stap in de richting van zowel NASA’s terugkeer naar de maan als Musks nederzetting op Mars zijn.
  • SpaceX wacht nog op goedkeuring van de Federal Aviation Administration; ook in het verleden bleek Musk meer dan eens te optimistisch over lanceringsdatums.
  • Lees ook: Elon Musk zegt dat SpaceX binnen maximaal 10 jaar mensen naar Mars zal brengen.

Elon Musk zegt dat SpaceX, het ruimtevaartbedrijf dat hij in 2002 oprichtte, waarschijnlijk dit jaar voor het eerst zijn Starship-megaraket in een baan rond de aarde zal lanceren.

In de raketontwikkelingsfaciliteiten van SpaceX in Texas stond Musk donderdag voor een gitzwart Starship, gestapeld op de 23 verdiepingen hoge ‘Super Heavy’-booster die de raket in een baan om de aarde moet brengen. Op een podium voor het torenhoge lanceersysteem vertelde Musk een menigte dat de raket binnenkort klaar zal zijn om voor de eerste keer in een baan om de aarde te worden gebracht. “Ik heb er op dit moment alle vertrouwen in dat we dit jaar nog in een baan om de aarde komen”, zei Musk.

Starship is de raket waarop Musk zijn hoop vestigt voor de kolonisatie van Mars.

In tegenstelling tot eerdere lanceersystemen is de 'Starship-Super Heavy', zoals de combinatie van de raket en de booster wordt genoemd, ontworpen om volledig herbruikbaar te zijn. Terwijl NASA en zijn aannemers de bovenste delen van hun raketten weggooien, is het de bedoeling dat Starship weer op de grond landt om nog een keer te vliegen. Ook de Super Heavy-booster is gebouwd om te landen voor hergebruik.

Musk zei dat deze herbruikbaarheid de kosten van het bereiken van de ruimte met een factor 100 of meer kan verlagen. "Dat is de doorbraak die fundamenteel belangrijk is om de koers van de menselijke beschaving te veranderen en een multiplaneetsoort te worden", zei hij donderdag.

Musk zei dat hij uiteindelijk van plan is om 1.000 Starships te bouwen. Daarmee wil hij mensen en vracht naar Mars vervoeren, om daar een zelfvoorzienende nederzetting te vestigen.

Een afbeelding van het geplande Starship-raketsysteem. Foto: SpaceX
Een afbeelding van het geplande Starship-raketsysteem. Foto: SpaceX

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA verkoos Starship om voor het eerst sinds 1972 astronauten op het maanoppervlak te laten landen. Die maanmissie staat gepland voor 2025.

En zo zijn er meer die hun hoop vestigen op Starship. Yusaku Maezawa, een medemiljardair van Musk, heeft voor volgend jaar een vlucht rond de maan geboekt met de nieuwe raket.

Maar voordat het zover is, moet SpaceX eerst bewijzen dat de raket veilig naar de ruimte en terug kan vliegen. "Onze focus op dit moment is gewoon om in een baan om de aarde te komen en te bewijzen dat de booster en het schip kunnen terugkeren", zei Musk.

SpaceX heeft mogelijk weer enkele pogingen nodig

Drie eerdere suborbitale Starship-testvluchten resulteerden in explosies. Foto's: Gene Blevins/Reuters; SPadre.com
Drie eerdere suborbitale Starship-testvluchten resulteerden in explosies. Foto's: Gene Blevins/Reuters; SPadre.com

SpaceX heeft de afgelopen jaren aardig wat testvluchten ondernomen met de Starship-raket. Na een reeks vluchten op slechts 10 kilometer hoogte, die allemaal eindigden in het ontploffen van het ruimtevaartuig, was er op 5 mei vorig jaar eindelijk sprake van een succesvolle vlucht.

Deze valt hieronder te bekijken.

Maar dat was alleen Starship; de raket heeft nog niet eerder met z'n booster gevlogen.

Bij een volledige testvlucht zou de raket door de Super Heavy-booster vanaf Texas in een baan om de aarde worden gelanceerd. Na een rondje om de planeet zou Starship 90 minuten na de lancering moeten neerdalen voor de kust van Hawaï, volgens een document dat SpaceX in mei indiende bij de Amerikaanse toezichthouder FCC.

In november vorig jaar vertelde Musk aan leden van de National Academy of Sciences dat hij er niet van overtuigd was dat Starship bij zijn eerste poging in een baan rond de aarde zou komen. Musk zei ook dat dit wel in 2022 moet lukken.

Musk is vaak te optimistisch met lanceringsdatums

Managers van SpaceX kondigden eerder streefdatums voor lanceringen aan die het bedrijf niet haalde. Zo miste ze een eerder gepubliceerde doelstelling voor juli 2021 en haalden ze ook de lanceringsdoelstelling van november 2021 niet.

In een videogesprek van november zei Musk dat de eerste orbitale lancering in januari zou plaatsvinden, en dat SpaceX ernaar streeft om dit jaar nog eens twaalf orbitale testvluchten uit te voeren. Musk gaf eerder toe dat hij geneigd is om "enigszins optimistisch te zijn met betrekking tot de planning".

Of zijn voorspelling van een orbitale testlancering in 2022 uitkomt, blijft afwachten.

De Federal Aviation Administration (FAA) verwacht eind deze maand klaar te zijn met de milieubeoordeling van de Boca Chica-lanceerbasis, die Musk 'Starbase' noemt. SpaceX is verplicht om die beoordeling te hebben voordat het orbitale lanceringen vanaf Boca Chica mag uitvoeren. "We hebben bijna geen inzicht in hoe het ervoor staat met de FAA. We kregen een soort van ruwe indicatie dat er in maart een goedkeuring kan zijn", zei Musk donderdag.

Hij voegde eraan toe dat de benodigde hardware van de Starship-Super Heavy rond diezelfde tijd klaar zou moeten zijn. SpaceX werkt nog aan een paar upgrades, zoals het toevoegen van meer stuwraketten aan de booster. "Ik denk dat we de hardware bijna klaar hebben om te gaan. Op dit moment proberen we de wettelijke goedkeuring en hardware gereedheid rond dezelfde tijd te hebben", zei Musk.

Afhankelijk van de bevindingen van de FAA, is het mogelijk dat SpaceX ook een nieuwe milieu-impactverklaring moet opstellen. Dat kan tot drie jaar duren. Door de plannen van SpaceX om in Boca Chica naar aardgasbronnen te graven en gasgestookte energiecentrales te bouwen kan de milieubeoordeling nog even op zich laten wachten.

Musk beweert dat als daar sprake van is, SpaceX de bouw van een nieuwe lanceertoren op zijn lanceerplatform in Florida zou afronden. Het idee is dan om Starship van daaruit te lanceren. Dat zou een vertraging van zes tot acht maanden betekenen, aldus de topman.