• Het Nederlandse bedrijf 3D Hubs is gekocht door de Amerikaanse branchegenoot Protolabs. Het overnamebedrag kan oplopen tot 330 miljoen dollar.
  • 3D Hubs is een marktplaats waar maakbedrijven op maat gemaakte onderdelen kunnen laten 3D-printen, spuitgieten, lasersnijden of CNC-frezen.
  • Het bedrijf is opgericht in 2013 door Bram de Zwart, Brian Garret en Filemon Schöffer. Alle drie blijven werkzaam voor 3D Hubs, dat voorlopig zelfstandig blijft.
  • “Dit is voor ons de perfecte koper. Onze bedrijven zijn zeer complementair”, zegt Schöffer. “Nu overheerst vooral de trots.”

De drie oprichters van de Amsterdamse startup 3D Hubs waren helemaal niet op zoek naar een koper. Financieel ging het prima met de online marktplaats, waar bedrijven via 3D-printen en andere technieken snel en op kleine schaal onderdelen kunnen laten maken.

Tot de Amerikaanse branchegenoot Protolabs afgelopen zomer op de deur klopte.

“De gesprekken verliepen voorspoedig, onze bedrijven zijn zeer complementair”, zegt mede-oprichter en chief commercial officer Filemon Schöffer in een schriftelijke toelichting. “Protolabs dacht daar hetzelfde over en legde vervolgens een fair bod neer. Hier zijn wij, na overleg met onze raad van bestuur en grote aandeelhouders, op ingegaan. Dit is voor ons de perfecte koper.”

Airbnb van het 3D-printen

3D Hubs is in 2013 opgericht door Schöffer, Brian Garret en Bram de Zwart. Het bedrijf sprong boven op de hype van het 3D-printen en wilde de technologie toegankelijk maken voor een groter publiek door een particulier netwerk van 3D-printers op te zetten.

De startup kreeg al snel de bijnaam ‘Airbnb van het 3D-printen’. Particulieren zonder 3D-printer konden hun ontwerp opsturen naar 3D Hubs. Die zorgde er dan voor dat de designs geprint werden bij mensen die wel over een 3D-printer beschikten.

Binnen drie jaar groeide het netwerk van een tiental printers tot ruim 33.000 stuks in 160 landen. Investeerders zagen ook mogelijkheden. In twee financieringsrondes werd er 11,5 miljoen dollar in de startup gepompt.

Pivot naar de zakelijke markt

Maar geld verdienen aan hobbyisten bleek lastig. Daarom gooide 3D Hubs eind 2017 het roer om en spitste zich volledig toe op de industrie. Dat bleek een gouden zet.

Lees ook op Business Insider

3D Hubs is nog steeds een bemiddelaar, maar nu tussen bedrijven die onderdelen of prototypes willen laten maken en industriële partijen die over de juiste machines beschikken. Dat zijn niet alleen meer 3D-printers, maar ook lasersnijders, CNC-frezen en spuitgietmachines.

“Op het platform van 3D Hubs kunnen ingenieurs eenvoudig hun ontwerp uploaden, direct een offerte ontvangen en met een klik op de knop de productie starten”, zo meldt de website.

Ruim 35.000 bedrijven zijn klant bij de Amsterdamse startup, waaronder Nasa, Audi, HP en Merck. Dat leverde in 2020 een omzet van circa 25 miljoen dollar op. Tussendoor werd er in 2018 nog eens 18 miljoen dollar aan financiering opgehaald voor uitbreiding in de VS.

Protolabs legt 330 miljoen dollar op tafel

En nu is er dus de overname door de veel grotere Amerikaanse branchegenoot. Protolabs, dat is opgericht in 1999, heeft zich gespecialiseerd in de productie van op maat gemaakte industriële onderdelen.

Het bedrijf is beursgenoteerd, qua omzet ongeveer twintig keer zo groot en heeft 2.700 werknemers in dienst. Ter vergelijking: bij 3D Hubs werken 135 mensen.

De Amerikanen betalen in eerste instantie 130 miljoen dollar in contanten en 150 miljoen dollar in aandelen. Daar kan nog 50 miljoen dollar bijkomen als 3D Hubs de komende twee jaar bepaalde doelstellingen haalt.

3D Hubs vult Protolabs uitstekend aan

Hoe vullen beide bedrijven elkaar aan? Protolabs heeft twaalf eigen fabrieken in onder meer de VS, Duitsland, het Verenigd Koninkrijk en Japan, legt Schöffer uit. Snelheid is hun belangrijkste troef. Door het productieproces volledig te digitaliseren en altijd capaciteit vrij te houden, kan Protolabs binnen een dag op maat gemaakte onderdelen leveren.

“Ze zijn met afstand de snelste in onze markt. Eén dag voor custom onderdelen is echt revolutionair snel”, zegt Schöffer.

De snelheid gaat ten koste van het aanbod, dat relatief beperkt is. Ook is Protolabs iets duurder dan 3D Hubs.

Het team van 3D Hubs.
Het team van 3D Hubs.

De Amsterdamse startup heeft geen eigen fabrieken, maar werkt met een wereldwijd netwerk van 240 productiepartners. Schöffer: “Hierdoor is ons aanbod een stuk breder en ons prijspunt lager. Maar onze levertijden zijn wel langer, namelijk 5 tot 15 dagen.”

De combinatie van beide bedrijfsmodellen is volgens Schöffer zeer krachtig. “We kunnen een breed scala aan services aanbieden: zeer snel voor een hogere prijs, of goedkoper met langere levertijden.”

Verdwijnt de naam 3D Hubs?

Beide bedrijven blijven voorlopig zelfstandig opereren. CEO Bram de Zwart neemt namens 3D Hubs plaats in het managementteam van Protolabs. De huidige raad van bestuur van de Amsterdamse startup houdt op te bestaan.

Op termijn worden beide platforms samengevoegd, geeft Schöffer aan. En nog iets verder in de toekomst zullen beide bedrijven verdergaan onder dezelfde naam. “Wat dat wordt, zal tegen die tijd besloten worden.”

Schöffer kijkt terug op een intens half jaar. “Het is moeilijk om hierbij niet alle clichés uit de kast te trekken, maar je ervaart vooral een combinatie van spanning en trots. Nu overheerst vooral de trots.”

Lees meer over ondernemen: