Hij wilde slechts vijf weken blijven in de Litouwse hoofdstad Vilnius. De Nederlander Thomas Plantenga werd in 2016 als consultant gevraagd door Insight Venture Partners om het bedrijf Vinted uit de brand te helpen. De online marktplaats voor tweedehands kleding verkeerde in zwaar weer.

Ruim drie jaar later zit Plantenga er nog steeds. Want het is hem gelukt: Vinted floreert. Met een nieuwe investering van 128 miljoen euro komt de waardering van de Litouwse onderneming uit boven de 1 miljard. Een heuse unicorn, meldt onder meer TechCrunch.

Via Vinted kunnen consumenten tweedehands kleding aan elkaar verkopen. Het bedrijf is in twaalf landen actief en verwacht dit jaar een omzet van 1,3 miljard euro. Sinds augustus is het platform ook in Nederland live, waar het concurreert met onder meer United Wardrobe en The Next Closet.

Plantenga wil de nieuwe zak met geld gebruiken om de groei in Europa te versnellen en de website en app te verbeteren.

Vinted had torenhoge kosten

Vinted is opgericht in 2008 door Milda Mitkute en Justas Janauskas. Mitkute wilde door een verhuizing van haar garderobe af, maar vond via internet geen geschikte manier. Daarop besloot ze zelf een marktplaats te bouwen.

Het bedrijf breidde snel uit en haalde in drie rondes in totaal bijna 50 miljoen euro aan financiering op. Maar het geld vloog er ook razendsnel weer uit. Met kantoren in Parijs, San Francisco en Londen waren de kosten van Vinted torenhoog. De groei stagneerde, een faillissement dreigde.

Aan Plantenga de taak om het zinkende schip te rechten. De oud-student van de TU Eindhoven boekte zijn eerste succes als ondernemer met Botentehuur.nl dat vorig jaar werd overgenomen door concurrent Barqo. Hij werkte een tijdje als adviseur bij onlineconsultancybureau Harvest en reisde voor marktplaatsgigant OLX Group de wereld over.

Lees ook op Business Insider

Hij woonde in New York toen hij in mei 2016 een belletje kreeg van Insight Venture Partners, een van de investeerders in Vinted. Die zomer schreef hij een plan om het bedrijf er weer bovenop te krijgen. Plantenga had zo’n goede klik met de oprichters dat hij niet twijfelde toen hij werd gevraagd om Vinted te leiden.

Plantenga haalde de bezem door Vinted

De eerste actie van Plantenga was saneren. Het aantal kantoren ging terug van acht naar vier en bijna de helft van de werknemers verloor hun baan. “Heel zwaar en pijnlijk”, noemde hij dat tegen Sprout. “Je moet mensen die heel hard hun best hebben gedaan naar huis sturen.”

En hij veranderde het businessmodel. Gebruikers hoefden voortaan geen geld meer te betalen om kleding op het platform aan te bieden. Kopers betalen nu een vaste commissie van 0,70 euro en 5 procent van de verkoopprijs van het artikel aan het bedrijf voor kopersbescherming, zo staat op de Nederlandse website van Vinted.

Het bleek een gouden zet. Inmiddels staan er zo’n 180 miljoen producten op Vinted en heeft het bedrijf 25 miljoen geregistreerde gebruikers. En ook leuk: Vinted draait naar eigen zeggen break-even en heeft nu 300 werknemers, meer dan voor de sanering.

Voorlopig richt Plantenga zich op verder groeien in Europa, maar Vinted heeft al een kleine groep gebruikers in de VS. Dat sluit aan bij zijn uiteindelijke ambitie: de Nederlandse ondernemer wil met Vinted wereldwijd marktleider worden in tweedehands kleding. Misschien kan hij dan eindelijk weer in New York gaan wonen.

Lees meer: