• De regering van premier Boris Johnson heeft maandag de laatste coronarestricties in Engeland geschrapt.
  • Met 50.000 besmettingen per dag heeft het Verenigd Koninkrijk momenteel een van de hoogste aantallen positieve coronatests ter wereld.
  • Johnson moet zelf ‘Freedom Day’ in quarantaine doorbrengen nadat hij in contact is geweest met een besmette minister.

Het is ‘Freedom Day’ in Engeland. Vrijwel alle nog resterende coronamaatregelen zijn vanaf maandag 19 juli verleden tijd.

Zo hoeven mensen geen afstand meer te houden en is thuiswerken niet langer verplicht. Ook uitgaan en grote evenementen zijn weer mogelijk nu een groot deel van de bevolking is gevaccineerd.

Nachtclubs gaan voor het eerst in maanden open en een zitplek in de horeca is niet langer verplicht. De Britse regering staat ook grote evenementen toe. Voor onder meer bruiloften, concerten, bioscopen en sportwedstrijden geldt voortaan geen maximaal aantal bezoekers.

Engelsen hoeven zich in het dagelijks leven bijna niet meer aan coronamaatregelen te houden, maar de regering verwacht wel dat ze zichzelf en anderen beschermen door weloverwogen keuzes te maken.

Mondkapjes zijn niet wettelijk verplicht, maar die worden wel geadviseerd in het openbaar vervoer en op andere drukke plekken. Sommige vervoerders en winkels houden vast aan een mondkapjesplicht. Er gelden daarnaast ook nog regels voor mensen die Covid-19 hebben, mogelijk besmet zijn of uit risicogebieden komen.

Drukte in Engelse nachtclubs

Veel Britten hebben het schrappen van vrijwel alle coronabeperkingen gevierd in nachtclubs. Volgens Britse media stonden mensen soms meer dan een uur in de rij om klokslag middernacht te kunnen gaan feesten.

Veel jongeren lieten maandag blijken genoeg te hebben van de strenge regels. “Dit was letterlijk de beste nacht van ons leven”, glunderde een 20-jarige vrouw in Leeds tegenover de BBC. “Het is net alsof het leven plots weer normaal is geworden.”

De Britse omroep filmde hoe een juichende mensenmassa aftelde naar middernacht, het moment dat de clubs konden heropenen. Daarna regende het confetti.

Eigenaren van de circa 12.000 nachtclubs in Engeland hebben reikhalzend uitgekeken naar de heropening. Zij krijgen er ook een groep nieuwe klanten bij. Het gaat om Britten die tijdens de pandemie achttien zijn geworden en nu voor het eerst het nachtleven in mogen. “Alle mensen die ouder zijn dan wij hebben ons verteld hoe is het is om te gaan dansen en naar de club te gaan”, zei een 19-jarige jongen tegen Sky News. “Wij hebben dat nog niet kunnen meemaken.”

Toch zijn clubs en hun klanten er nog niet gerust op. Meerdere mensen vertelden de nieuwszender dat ze aannemen dat de uitgaansgelegenheden uiteindelijk wel weer gesloten zullen worden. De overheid adviseert clubs om gasten te vragen om bewijs dat ze volledig zijn gevaccineerd of negatief hebben getest, maar dat is niet verplicht en veel clubs zien er niks in. De eigenaar van het bedrijf Proud nightclubs noemde het bij de BBC discriminerend tegenover jongeren, omdat die minder vaak zijn gevaccineerd.

Clubeigenaren worstelen ook nog met een ander probleem. Ze krijgen te maken met personeelstekorten nu veel medewerkers in thuisquarantaine zitten omdat ze contact hebben gehad met besmette personen. De medeoprichter van het bedrijf Inception Group, dat elf uitgaansgelegenheden bezit, zei tegen Sky News dat drie van die zaken daarom tijdelijk de deuren hebben gesloten. Hij omschreef dat als een soort “lockdown via de achterdeur”.

Aantal coronabesmettingen in VK blijft hoog

De Britse premier Boris Johnson zinspeelde al maanden op het opheffen van de lockdown in Engeland. In juni werd ‘Vrijheidsdag’ nog met vier weken uitgesteld vanwege de opmars van de besmettelijkere deltavariant. Nu is het alsnog zover.

Dat terwijl het aantal coronabesmettingen hoog blijft in het Verenigd Koninkrijk. Afgelopen weekend kwamen er dagelijks zo’n 50.000 nieuwe besmettingen bij.

Onder de nieuwe geïnfecteerden was ook de Britse minister van Volksgezondheid Sajid Javid. Hij maakte zelf bekend positief getest te zijn en slechts lichte klachten te hebben, vermoedelijk omdat hij al twee coronaprikken heeft gehad.

Premier Johnson, die contact had gehad met Javid, zei in eerste instantie dat hij niet in quarantaine hoefde. Hij zou meedoen aan een proefprogramma en dagelijks getest worden. Dat leidde tot een storm aan kritiek.

De regering krabbelde daarna al snel terug. De woordvoerder van Johnson liet volgens ITV minder dan drie uur na de oorspronkelijke aankondiging weten dat Johnson bij nader inzien toch niet meedoet aan de pilot. De premier blijft in zijn buitenverblijf Chequers en zal digitaal vergaderen met zijn kabinetsleden.

Ook minister van Financiën Rishi Sunak ziet af van deelname aan het proefprogramma en gaat in thuisquarantaine. Hij verklaarde op Twitter te willen voorkomen dat mensen het gevoel krijgen dat niet voor iedereen dezelfde regels gelden.

Pilot met alternatief voor thuisquarantaine

Als onderdeel van de pilot zouden dagelijkse coronatesten als alternatief dienen voor een volledige thuisquarantaine van tien dagen. Johnson en zijn minister hadden dan gewoon op hun kantoren kunnen werken en zouden zich alleen buiten werktijden isoleren.

De BBC bericht dat een twintigtal organisaties meedoet aan het proefproject. Het gaat onder meer om spoorbeheerder Network Rail en grensbewakingsdienst Border Force. De krant The Telegraph schreef afgelopen week dat ook minister van Kabinetszaken Michael Gove gebruik heeft gemaakt van het proefprogramma om niet in thuisquarantaine te hoeven.

Parlementariërs vergelijken het project volgens de krant met de kaart “verlaat de gevangenis zonder betalen” uit bordspel Monopoly. Een bron rond de regering benadrukte dat bij de deelnemende overheidsdiensten mensen werken die tijdens de pandemie essentieel zijn voor het landsbestuur.

De oppositie had geërgerd gereageerd op het nieuws dat ook Johnson via de pilot zijn thuisquarantaine zou kunnen ontlopen. De prominente politica Jo Stevens van de linkse Labourpartij zei op Twitter dat het project niet toegankelijk is voor “mensen met lage inkomens” die het zich niet kunnen permitteren om weg te blijven van hun werk. Ze klaagde dat voor de conservatieve regering kennelijk andere regels gelden dan voor de rest van de bevolking.

Sky News schrijft dat volgens de laatste cijfers in een week tijd zo’n half miljoen mensen via een officiële gezondheidsapp zijn gewaarschuwd dat ze contact hebben gehad met een besmette persoon. Zij worden opgeroepen in thuisquarantaine te gaan. Bedrijven vrezen volgens de zender dat daardoor personeelstekorten kunnen ontstaan, vooral nu het aantal coronabesmettingen oploopt.

Johnson belandde op de intensive care

De 57-jarige Johnson raakte vorig jaar al besmet met het coronavirus. Hij belandde toen op de intensive care.

De premier is inmiddels volledig gevaccineerd. Hij kreeg vorige maand de tweede doses van het vaccin van AstraZeneca en riep zijn landgenoten toen op zijn voorbeeld te volgen en zich te laten inenten.

Met de versoepelingen in het vooruitzicht smeekte hij zijn landgenoten zondag, met drie keer ‘please’, voorzichtig te zijn. “Ga morgen door naar de volgende stap met de gepaste voorzichtigheid en respect voor anderen wegens het risico dat de ziekte de kop blijft opsteken. En bovenal, wanneer je gevraagd wordt een tweede prik te komen halen, doe dat alsjeblieft.”

Lees meer over het Verenigd Koninkrijk en Boris Johnson: