Sinds 2014 domineert Mercedes de Formule 1, maar dit seizoen heeft het team bijzonder veel moeite om met de rest mee te komen. Topcoureur Lewis Hamilton liet al weten dat hij dit jaar niet meedoet voor een wereldtitel en daarmee de felbegeerde zevende niet op zijn naam zal schrijven.

Een van de grootste problemen van Mercedes is wat men ‘porpoising‘ noemt. Het is een probleem dat zich veertig jaar geleden ook voordeed, maar nu, dankzij nieuwe regelgeving omtrent de aerodynamica van de auto’s, weer de kop opsteekt.

De nieuwe regels stellen dat de downforce die de auto’s genereren – hetgeen ervoor zorgt dat auto’s grip hebben in de bochten door ze tegen de grond te drukken of te zuigen – vooral van de vloer, of de onderkant van de auto moet komen.

Dit aerodynamische principe noemt men ook wel ‘ground effect‘. Maar dat effect kan wat ongewenste neveneffecten met zich meebrengen, waardoor de Formule 1-auto’s stuiterend over het circuit rijden.

Porpoising, vernoemd naar de typische zwembeweging van de bruinvis (in het Engels een porpoise), komt tot stand doordat de auto's op hoge snelheid veel downforce opbouwen en hierdoor tegen het wegdek gedrukt worden. Als die druk zo hoog wordt dat de auto het wegdek raakt of als de luchtstroom onder de auto stopt, gaat het hele effect verloren en verliest de auto een groot gedeelte van de downforce. Hierdoor komt de auto weer omhoog, en begint het hele gebeuren weer opnieuw.

Een oplossing voor het probleem is de rijhoogte of de stugheid van de vering van de auto zover opschroeven dat hij het wegdek niet of veel minder snel raakt, maar dat gaat ten koste van de snelheid en de algemene downforce. En dat willen teams natuurlijk niet.

Het fenomeen van porpoising constateerde men voor het eerst bij het testen, voordat het huidige seizoen begon. Aanvankelijk had vrijwel elk team er last van, al was dat in het ene geval ernstiger dan in het andere. Inmiddels lijken veel teams het probleem onder controle te hebben.

"Het stuiteren beneemt je echt de adem. Het is het extreemste dat ik ooit heb gevoeld", vertelde Russell aan verslaggevers. "Ik hoop echt dat we een oplossing vinden en ik hoop dat elk team dat worstelt met het stuiteren een oplossing vindt, want het is niet vol te houden voor de coureurs om door te gaan", aldus de topcoureur.

Mercedes liet weten dat zelfs onderdelen van de vloer kapot waren gegaan door het porpoisen van de auto tijdens het raceweekend in Italië.

Russell is niet de eerste die klaagt over de fysieke impact van porpoising. Klassementsleider Charles Leclerc liet na het aflopen van de eerste testdagen van het jaar weten dat het stuiteren hem misselijke maakte.

"Het voelt als turbulentie in een vliegtuig, het hele rechte stuk op en neer gaan", vertelde Leclerc aan verslaggevers na de eerste testronde in Barcelona. "Ik denk dat een van de video's die F1 heeft gepost dit fenomeen vrij goed laat zien, en ik kan niet zeggen dat het prettig voelt. Je wordt er een beetje ziek van."

LEES OOK: De makers van ‘Drive to Survive’, de Netflix-serie over de Formule 1, zeggen dat ‘soap’ cruciaal is voor het succes – maar daar houdt Max Verstappen niet van