De Nederlandse startup HousingAnywhere heeft vijf miljoen euro aan nieuw geld opgehaald om zijn verdere groei te kunnen financieren, zo maakte het platform voor de verhuur van studentenkamers dinsdagochtend bekend.

Op HousingAnywhere kunnen studenten die een tijdje in een ander land willen studeren “vooraf veilig een goede woonruimte vinden en boeken”, aldus het persbericht.

De vijf miljoen euro zijn afkomstig van Real Web, eigenaar van Immobiliare.it (het Italiaanse Funda) en de Nederlandse durfkapitalist henQ. Dit duo verstrekte eerder al één miljoen euro, na een eerste investering van 150 duizend euro door de familie Van Beuningen.

Oprichter en directeur Niels van Deuren van HousingAnywhere beantwoordt tegenover Business Insider zes vragen over zijn geesteskind.

Wat is het?

Van Deuren: “Wij hebben een online platform gebouwd waarop exchange-studenten kamers kunnen vinden in het buitenland waar ze tijdelijk gaan studeren, en de kamer die ze achterlaten kunnen verhuren zodat ze niet tegen dubbele woonlasten aanlopen.”

“Wij bieden nu zo’n honderdduizend kamers aan in vijftig landen. Staat er op onze homepage dat er 44.996 kamers te huur zijn? Nou, dat betekent dan dat zo’n 55 procent van ons aanbod is verhuurd.”

“Wij werken via de housing offices van de universiteiten. Zij betalen ons een contributie van twee- tot zevenduizend euro per jaar, afhankelijk van de omvang van hun uitwisselingsprogramma. De studenten die via ons een kamer vinden, betalen een eenmalige commissie van 25 procent van de eerste maand huur.”

Hoe kwam je op het idee voor HousingAnywhere?

“Ik kwam op het idee toen ik zelf in 2009 een tijdje in Singapore ging studeren. Het bleek vrijwel ondoenlijk om vooraf een goede kamer te vinden. De verhuurders willen meestal een maand huur vooruitbetaald krijgen. Maar je gaat natuurlijk geen geld overmaken zonder de kamer te hebben gezien. In dat gat ben ik toen gesprongen. Van meet af aan ook buiten Nederland – Barcelona en Keulen waren mijn eerste steden. De eerste jaren deed ik het naast mijn studie en hielp ik vooral vrienden. Vanaf 2012 run ik dit bedrijf fulltime.”

Maar ik kan toch ook terecht op Airbnb of Booking.com?

“Zulke sites richten zich op toeristen, die meestal op zoek zijn naar een plek voor een paar dagen. Onze huurders kennen eigenlijk maar twee smaken: ze gaan bijna allemaal voor zes of voor twaalf maanden op uitwisseling. Een ander verschil is dat wij onze kamers aanbieden via de officiële studentenhuisvesters van de universiteiten. Daardoor weet de buitenlandse student dat hij ons kan vertrouwen.”

Loopt het een beetje?

“Het is een enorme groeimarkt, wereldwijd. In bijna alle landen is het aantal studenten veel harder gestegen dan het aanbod aan studentenwoningen. Alleen in Spanje niet. Daar is vóór de kredietcrisis zoveel nieuwbouw neergezet dat er een enorm overschot is aan huizen en appartementen. Zoek maar eens voor de grap op onze site een kamer in Madrid: je zult er honderden vinden. Maar alle andere landen waar wij actief zijn, kampen met een tekort aan studentenhuisvesting.

“Toch krijgen wij niet overal even gemakkelijk voet aan de grond. In Amsterdam bijvoorbeeld is iedereen druk met plannen tegen de woningnood: de gemeente, de woningcorporaties, de universiteiten zelf. Daar kun je ze vaak horen zuchten als wij aankloppen: ‘Wéér een nieuw initiatief erbij!'”

“Maar in Italië worden wij met open armen ontvangen. Daar is namelijk hoegenaamd niets geregeld omtrent studentenhuisvesting, terwijl het wel een supergewilde bestemming is, zeker voor Europese studenten. Na Nederland is Italië inmiddels onze tweede markt.”

Waar denken jullie de komende jaren te groeien?

“In Duitsland, Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk en de Verenigde Staten. In die volgorde. De Brexit heeft voor studenten geen noemenswaardige gevolgen. Nederland was wereldwijd een voorloper in het aantrekken van buitenlandse studenten omdat hier al vroeg colleges en werkgroepen in het Engels werden gegeven. Dat gebeurt nu ook steeds meer in landen waar ze vroeger niet of nauwelijks Engels spraken, zoals Duitsland, Frankrijk, Italië en Spanje.”

“Daarnaast komen er drommen Aziaten in Europa en de VS studeren, vooral Indiërs en Chinezen. Om dezelfde redenen waarom er voorlopig nog maar heel weinig Europeanen en Amerikanen in India en China gaan studeren: omdat het aantal kwalitatief goede universiteiten en hogescholen aldaar beperkt is, en omdat er in China nog veel minder instituten zijn waar in het Engels wordt lesgegeven en gecommuniceerd.”

Maken jullie al winst?

“Nee, we maken nog verlies. Hard groeien kost veel geld. Dit jaar willen we ons netwerk uitbreiden van vijftig naar zestig landen, en in 2018 naar honderd landen. We hebben nu veertig medewerkers en willen in snel tempo naar negentig. Die werken allemaal in ons kantoor in Rotterdam, al zitten er maar een paar Nederlanders tussen. We gaan dan ook verhuizen. Vandaag zitten we nog in Kralingen, vanaf morgen aan het Hofplein. Over een jaar hopen we onze eerste winst te boeken.”

LEES OOK: Dit advies heeft Alexander Klöpping voor iedereen die een startup wil beginnen

MIS OOK NIET: Nederlandse startups overgewaardeerd, maar minder dan in veel andere landen