• Ruimtevaartbedrijf SpaceX heeft donderdag beerdiertjes en inktvisjes naar het ruimtestation ISS gestuurd.
  • Astronauten gaan testen hoe de dieren zich in de ruimte houden.
  • Beerdiertjes zijn minuscule meercellige diertjes die bestand zijn tegen extreme temperaturen en druk.

Op de meest recente bevoorradingsreis van ruimtevaartbedrijf SpaceX naar het internationale ruimtestation ISS gaan kleine, levende passagiers mee.

Donderdag vertrokken zo’n vijfduizend beerdiertjes aan boord van de onbemande Dragon-capsule. Beerdiertjes zijn minuscule meercellige diertjes met een lengte van ongeveer een halve millimeter.

De onbemande cargovluchten vertrekken maandelijks naar het ruimtestation om voedsel en voorraden te sturen voor de astronauten die in het ISS bivakkeren. Veelal leveren ze ook apparatuur voor wetenschappelijke experimenten.

Naar verwachting arriveert de huidige vlucht van SpaceX zaterdag bij het ISS.

Beerdiertjes zijn zeer geschikt voor proefnemingen in de ruimte, omdat ze heel goed tegen extreme omstandigheden kunnen. Het zijn de meest geharde bewoners van het dierenrijk.

De minuscule wezentjes zijn drie keer eerder vanaf de aarde gelanceerd en zijn erin geslaagd om zich in het luchtledige van de ruimte voort te planten.

Uit ander onderzoek blijkt dat beerdiertjes ook kunnen overleven in een meer op Antarctica op ruim 1,5 kilometer diepte en dat ze weer gewoon functioneren wanneer ze 30 jaar ingevroren zijn geweest.

Het doel van dit onderzoek is om te kijken hoe de beerdiertjes zich aanpassen aan leven in de ruimte.

“De ruimte kan een zeer uitdagende omgeving zijn”, zegt moleculair bioloog Thomas Boothby van de Universiteit van Wyoming die het onderzoek naar de beerdiertjes leidt in een persbericht. “Wat we heel graag willen weten is hoe beerdiertjes overleven in deze omstandigheden en zich voortplanten. En of we iets kunnen leren van de trucs die ze toepassen, om astronauten te beschermen.”

ISS The International Space Station as of Oct. 4, 2018
Het International Space Station in november 2018. Foto: NASA/Roscosmos

De beerdiertjes zijn onderdeel van een reeks experimenten. Ook aan boord van de onbemande vlucht van SpaceX: 128 pasgeboren inktvissen, meldt CNN. Biologen willen de effecten van zwaartekracht testen op het lichtgevende vermogen van deze inktvissen.

In totaal is er voor 3.150 kilo aan voorraden, versproducten en zonnepanelen onderweg naar het ISS, waar vijf astronauten en twee kosmonauten wonen en werken.

Hoe passen inktvissen en beerdiertjes zich aan aan het leven in de ruimte?

Hoewel dit de eerste ruimtereis is voor de jonge inktvissen, is het niet de eerste keer voor de beerdiertjes. In 2007 bracht de Europese ruimtevaartorganisatie ESA beerdiertjes in een baan om de aarde en in 2011 stuurden Italiaanse wetenschappers de diertjes ook al naar het ISS.

Onlangs nog vervoerde een Israëlisch ruimteschip een horde beerdiertjes, toen het in 2019 op de maan neerstortte, waarbij ze mogelijk om het leven kwamen.

tardigrade
Een beerdiertje onder de microscoop. Foto: Megumu Tsujimoto/NIPR

LEES OOK: Ruimtetoerismebedrijf Virgin Galactic voert bemande testvlucht met succes uit – bekijk de video