• Afvalwater van meer dan 200 Chinese schepen in de betwiste wateren van de Zuid-Chinese Zee vormt een bedreiging voor het mariene leven.
  • De schade is zo groot dat deze vanuit de ruimte kan worden waargenomen, aldus Simularity, een Amerikaans bedrijf dat satellietbeelden analyseert.
  • De Filipijnen, die de eilanden in de wateren opeisen, zeggen dat ze bezig zijn het rapport te verifiëren.

Afvalwater dat door meer dan 200 Chinese vissersschepen rond de Spratly-eilanden in de Zuid-Chinese Zee wordt geloosd veroorzaakt grote schade aan koraalriffen. Dat stelt Simularity, een Amerikaans bedrijf dat satellietbeelden analyseert.

Saillant detail is dat de verschillende landen het eigendom van de vele eilandjes betwisten. Voor de Filipijnen is het rapport dan ook reden om China flink te bekritiseren en zelf verder onderzoek in te stellen.

Ten minste vijf landen maken aanspraak op eilanden in de Zuid-Chinese Zee. Daaronder zijn naast China en de Filipijnen ook Maleisië, Vietnam en Indonesië. In 2016 verwierp het Internationaal Gerechtshof in Den Haag de claims van China in de Zuid-Chinese Zee.

Het afvalwater van de voor anker liggende schepen in de Spratlys beschadigt de riffen”, zei Simularity-oprichter en CEO Liz Derr over de bevindingen uit het rapport. “We kunnen dit vanuit de ruimte zien.” Ze sprak over de situatie in de zee tijdens een online forum dat georganiseerd werd door Stratbase ADR Institute, een denktank uit de Filipijnse hoofdstad Manilla.

De schepen liggen abnormaal lang stil

“De honderden schepen die daar voor anker liggen, lozen elke dag afvalwater op de riffen. Als de schepen niet bewegen, stapelt de poep zich op”, voegde Derr eraan toe.

De satellietbeelden, die over een periode van vijf jaar zijn gemaakt, laten een schril contrast in algengroei zien tussen de plek waar een schip ligt en de omringende zee. Onderzoekers ontdekten in die periode 236 Chinese schepen die bewegingsloos in de wateren lagen.

Maandenlang werden er verschillende schepen in de gaten gehouden. Peter Koning, vice-president sales bij Simularity, stelt tegenover Insider dat het niet normaal is dat schepen zo lang roerloos blijven.

Het satellietbeeld vergelijkt de locaties van schepen (links) en hun overeenkomstige algengroei (rechts). Foto: Simularity
Het satellietbeeld vergelijkt de locaties van schepen (links) en hun overeenkomstige algengroei (rechts). Foto: Simularity

Overtollig rioolwater bevordert de groei van fytoplankton in het water, wat zuurstoftekort kan veroorzaken. Zonder voldoende zuurstoftoevoer in het water kunnen habitats van koraalriffen afsterven.

“Deze bacteriën verbruiken zuurstof die normaal beschikbaar zou zijn voor de vissen, waardoor een ‘dode zone’ ontstaat”, stelt het rapport van Simularity.

Koraalriffen doen er tot 10.000 jaar over om zich te vormen, en barrièreriffen en atollen doen er tussen de 100.000 en 30 miljoen jaar over om zich volledig te vormen.

‘China behandelt ons als zijn toilet’

“Dit is een catastrofe van epische proporties en we zijn dicht bij de point of no return,” zei Derr over de lozingen. Simularity waarschuwde dat niet alleen de koraalriffen gevaar lopen, maar ook de visstand in de Zuid-Chinese Zee – een belangrijke voedselbron voor de regio.

Het verdwijnen van de donkere gebieden wijst op de groei van algen in de afgelopen 5 jaar. Foto: Simularity
Het verdwijnen van de donkere gebieden wijst op de groei van algen in de afgelopen 5 jaar. Foto: Simularity

De Filipijnen, een van de eisers van de Zuid-Chinese Zee, zeggen bezig te zijn met het verifiëren van het rapport.

“Terwijl we het dumpen van dit afval aan het bevestigen en verifiëren zijn… beschouwen we dergelijke onverantwoordelijke daden, indien waar, als zeer schadelijk voor de mariene ecologie in het gebied,” zei minister van Defensie Delfin Lorenzana volgens persbureau Reuters in een verklaring.

“China behandelt ons als zijn toilet en dat is een duidelijke schending van zowel internationale als lokale milieuwetten,” zei de Filipijnse senator Grace Poe.

LEES OOK: Deze foto’s laten zien hoe het leven is op de Pitcairneilanden, het land met de minste inwoners ter wereld