• Softwareontwikkelaar John McAfee pleegde woensdag zelfmoord in zijn Spaanse cel, nadat hij te horen had gekregen dat hij zou worden uitgeleverd aan de VS.
  • De 75-jarige McAfee werd in de Verenigde Staten verdacht van belastingontduiking en cryptofraude.
  • Hij werd bekend van zijn McAfee-antivirussoftware en leidde daarna een wild leven omringd door vrouwen, onder meer in de jungle van Belize.

De Brits-Amerikaanse softwareontwikkelaar John McAfee pleegde woensdag zelfmoord in zijn cel in Spanje. Hij zat vast in afwachting van uitlevering aan de Verenigde Staten, omdat hij daar verdacht wordt van belastingontduiking en cryptofraude.

John McAfee is nog altijd bekend van de gelijknamige antivirussoftware, maar misschien nog wel meer van zijn extravagante levensstijl vol vrouwen, wapens, rechtszaken, drank en drugs. Hij omschrijft zichzelf in zijn Twitter-bio dan ook als “Lover of women, adventure and mystery”.

Zelf zei John McAfee 47 kinderen, 61 kleinkinderen en 18 achterkleinkinderen te hebben, maar dat wordt net als vele andere sterke verhalen die hij vertelt met een korreltje zout genomen.

Hij richtte McAfee in 1987 op, verkocht na het snelle succes zijn aandelen in 1994 en het bedrijf kwam in 2011 in handen van Intel.

“Je moet gek zijn om een ondernemer te zijn en al helemaal als je in de beveiligingsindustrie werkt”, zei McAfee tegen NRC over zijn opmerkelijke carrière en persoonlijkheid. “En je moet paranoïde zijn. Als je dat niet bent, ga je geen goed beveiligingsproduct bouwen, of wel?”

John McAfee had een moeilijke jeugd

John McAfee wordt in 1945 kort na de Tweede Wereldoorlog geboren op een Amerikaanse basis in Groot-Brittannië. Zijn vader is Amerikaans en zijn moeder Brits.

Het gezin verhuist naar de Amerikaanse staat Virginia en daar wordt de jonge John regelmatig mishandeld. Als hij 15 is, pleegt zijn vader zelfmoord. Daar staat John McAfee naar eigen zeggen de rest van zijn leven elke dag mee op.

Al snel daarna raakt John aan de drank en drugs, maar hij is ook op jonge leeftijd al een echte ondernemer. Zo levert zijn eerste bedrijfje dat huis aan huis tijdschriften verkoopt hem een klein fortuin op.

In de jaren 70 verhuist hij naar Silicon Valley. Daar heeft hij verschillende banen bij techbedrijven en werkt hij ook enige tijd als programmeur voor ruimtevaartorganisatie NASA. Volgens Wired gebruikt hij in die periode vrijwel dagelijks drugs achter zijn bureau en drinkt hij ook elke dag een fles whisky leeg.

Het snelle succes van McAfee

In de jaren 80 gaat McAfee voor vliegtuigfabrikant Lockheed werken. In die tijd zijn computers nog relatief nieuw en in 1986 wordt zijn pc besmet met een virus.

Lees ook op Business Insider

McAfee besluit terug te vechten en richt zijn eigen bedrijf op voor antivirussoftware. Al binnen enkele jaren verdient hij daar miljoenen per jaar mee en gebruikt de helft van de grote Amerikaanse bedrijven zijn software.

De echte doorbraak naar het grote publiek komt in 1992 met dank aan het virus Michelangelo. Veel mensen hebben dan nog geen antivirussoftware. McAfee waarschuwt dat Michelangelo een van de gevaarlijkste virussen ooit is en miljoenen computers kan infecteren. Daardoor schieten de verkoopcijfers omhoog en gaat McAfee naar de beurs.

Een paar jaar later trekt John McAfee zich terug uit het bedrijf en verkoopt hij zijn aandelen. Dat levert hem 100 miljoen dollar op. Hij keert zich later tegen zijn eigen McAfee door een video te posten op YouTube waarin hij geflankeerd door halfnaakte vrouwen uitlegde hoe je de antivirussoftware van je computer moet verwijderen. Het filmpje is meer dan 11 miljoen keer bekeken.

Foto: Screenshot/YouTube
Foto: Screenshot/YouTube

Hij zei tegen NRC nooit zelf een McAfee-product te hebben gebruikt: “Ik vertrouw het niet. Ik ben erg voorzichtig met hoe ik computers gebruik. Ik open geen mails van mensen die ik niet ken. Ik koop nooit zelf computers. Ik laat het anderen doen, zodat ze niet met mijn naam verbonden zijn. Ik bezoek geen gevaarlijke sites en maskeer mijn IP-adres. Ik wil veilig zijn. Ik houd van mijn privacy.”

Wild leven in de jungle van Belize

Na zijn vertrek bij McAfee adviseert hij startups, geeft hij les aan Stanford en werkt hij aan de sociale netwerken PowWow en Tribal Voice, die nooit een echte doorbraak beleven.

Het vermogen van John McAfee slinkt in de loop der jaren flink. In 2008 verkoopt hij al zijn bezittingen in de VS en gaat hij in een villa in de jungle van Belize wonen. Hij richt daar samen met een microbioloog het bedrijf Quorumex op om met behulp van planten nieuwe antibiotica te ontwikkelen. Maar volgens de autoriteiten van Belize is dat een drugslab.

John McAfee woont in zijn villa samen met zeven vrouwen en laat zich beschermen door bodyguards, omdat hij compleet paranoïde is geworden. Hij is er volgens Wired van overtuigd dat hij constant in de gaten wordt gehouden.

Hij glijdt totaal af, schrijft hij ook zelf: “Mijn kwetsbare relatie met de beschaafde wereld. Door mijn kleding lijk ik op de bedelaars van Tijuana. Met mijn hygiëne is het al niet veel beter gesteld. Gisteren heb ik voor het eerst in het openbaar geplast op klaarlichte dag.”

John McAfee in 2012 in een kantoor van de grenspolitie van Guatemala. Foto: EPA/Cruz Figueroa
John McAfee in 2012 in een kantoor van de grenspolitie van Guatemala. Foto: EPA/Cruz Figueroa

In Belize krijgt hij een relatie met een 16-jarige prostituee die hem tijdens een ruzie beschiet, maar mist.

Op een zondag in 2012 wordt de buurman van McAfee, Gregory Faull, doodgeschoten. Faull had niet lang daarvoor een klacht ingediend tegen McAfee vanwege zijn gewapende bodyguards en agressieve honden en daarom wil de politie de verwilderde softwarepionier ondervragen. Maar John McAfee vlucht vermomd als zwerver naar Guatemala.

Later zegt hij bang te zijn geweest dat hij zonder eerlijk proces achter de tralies zou verdwijnen, omdat hij de overheid van Belize al meerdere malen van corruptie had beschuldigd en de moord hem makkelijk in de schoenen geschoven kon worden. Hij wordt door Guatemala uitgezet naar de VS en wordt in Belize nooit formeel aangeklaagd voor de dood van Faull.

Presidentskandidaat en cryptofraude

Terug in de Verenigde Staten stelt hij zich in 2015 kandidaat voor het presidentschap met zijn eigen ‘The Cyber Party’, maar die poging mislukt jammerlijk.

McAfee stort zich vervolgens op de cryptowereld, maar komt daardoor in grote problemen. De Amerikaanse autoriteiten beschuldigen hem er volgens Reuters van via positieve berichten op Twitter de prijs van verschillende kleinere cryptomunten als Verge, Reddcoin en Dogecoin kunstmatig op te pompen om daar zelf van te profiteren. Ook zou hij betalingen hebben verzwegen die hij kreeg voor de promotie van de munten.

John McAfee woont via een videoverbinding de rechtszaak in Madrid over zijn uitlevering aan de Verenigde Staten bij. Foto: EPA/Chema Moya
John McAfee woont via een videoverbinding de rechtszaak in Madrid over zijn uitlevering aan de Verenigde Staten bij. Foto: EPA/Chema Moya

Hij wordt in oktober 2020 op verzoek van de Amerikaanse autoriteiten opgepakt in Barcelona voor belastingfraude en later ook aangeklaagd voor zijn cryptofraude. Enkele uren nadat Spaanse rechters op woensdag 23 juni 2021 bepaalden dat hij mag worden uitgeleverd aan de Verenigde Staten pleegt hij zelfmoord in zijn cel.

Op Twitter liet hij de afgelopen maanden al meerdere malen weten zwaar te lijden onder zijn gevangenschap. Zo tweette hij in april dat hij al bijna zeven maanden vastzat zonder entertainment en dat er geen ontsnapping mogelijk was aan de eenzaamheid, aan de leegheid en aan zichzelf.

Heb jij hulp nodig? Dan kun je contact opnemen met Stichting 113 Zelfmoordpreventie via 0900 0113 (24/7 bereikbaar) en 113.nl.