• Volkswagen-topman Herbert Diess zet vol in op de elektrische toekomst om niet te eindigen als de fotobedrijven Kodak en Agfa die de digitale revolutie misten.
  • Diess stuit daarbij zowel binnen als buiten het in Wolfsburg gevestigde concern op veel weerstand, vooral omdat er grote vraagtekens zijn over de winstgevendheid van elektrische auto’s.
  • Zelfs zijn grote concurrent Elon Musk van Tesla heeft waardering voor de strijd die Diess levert, bleek vorige maand uit een tweet van Musk.

Topman Herbert Diess van Volkswagen doet er alles aan om te voorkomen de boot te missen op de markt voor elektrische auto’s. In een interview met zakenkrant The Financial Times zegt hij niet te willen eindigen als de fotobedrijven Kodak en Agfa, die de digitale revolutie misten. Dat zou het geval zijn als Volkswagen in het fossiele tijdperk blijft hangen.

“Veel van ons onderscheidend vermogen, onze kennis en huidige vaardigheden zullen straks lang zo belangrijk niet meer zijn”, zegt Diess. “Dat is precies wat er verkeerd is gegaan met Agfa en Kodak.”

Volkswagen kondigde vorig jaar aan ruim 33 miljard euro te investeren in de ontwikkeling van elektrische auto’s om te concurreren met Tesla en andere automakers.

De ambitie is dat in 2030 veertig procent van de totale verkopen uit elektrische auto’s bestaat. In Nederland was de Volkswagen ID.3 in oktober verreweg de best verkochte auto.

Weerstand tegen elektrische toekomst

Maar lang niet iedereen is overtuigd van de elektrische droom van Diess, zowel binnen als buiten Volkswagen. Er is vooral twijfel of elektrische auto’s wel lucratief genoeg zijn om massaal te gaan produceren. De CEO krijgt dan ook met veel weerstand te maken.

Gevreesd wordt dat de autoindustrie het sowieso moeilijk krijgt in de aanhoudende coronacrisis. Deze zomer moesten fabrieken gesloten worden en liep de levering van de Volkswagen ID.3 vertraging op, het belangrijkste elektrische model dat de concurrentie met de Tesla Model 3 aan moet gaan.

Vakbonden waarschuwen voor de bezuinigingen die nodig zijn om de transitie mogelijk te maken en aandeelhouders van Volkswagen zijn bezorgd over de winstgevendheid van de elektrische tak en de verzwakte positie van de 62-jarige Diess na een aantal recente misstappen. Zo beschuldigde hij afgelopen juni medewerkers van het lekken van gevoelige informatie over softwareproblemen van het nieuwe Golf-model. Daar moest hij later excuses voor aanbieden.

“Eind dit jaar en begin volgend jaar zal een belangrijk meetmoment zijn, omdat mensen dan zullen zien dat de transitie succesvol verloopt”, zegt Diess in zijn kantoor in Wolfsburg tegen The Financial Times. “Dan zal duidelijk zijn dat we de auto’s kunnen verkopen, dat er vraag naar is en dat we kunnen voldoen aan onze beloftes.”

Waardering van Musk

De strijd van Diess kan zelfs op waardering rekenen van grote concurrent Elon Musk. Die tweette vorige maand dat de Volkswagen-topman zich “in een moeilijke positie bevindt met zoveel belanghebbenden die hij tevreden moet stellen.”

Volgens Diess boekt VW ondanks de crisis vooruitgang bij het herstructureren van de interne leveringsketens en het terugdringen van de kosten. “Is het snel genoeg voor de kapitaalmarkten?”, vraagt hij zich tegenover de FT hardop af. “Waarschijnlijk niet, maar het gaat voor Volkswagen behoorlijk snel.”

Lees meer over Volkswagen en elektrische auto’s:

Lees ook op Business Insider