Waarom valt een smartphone altijd met z’n scherm naar beneden als-ie uit je handen glipt? Op die vraag hebben wetenschappers nog geen antwoord, maar de gevolgen kunnen ze inmiddels wel beperken.

Onderzoekers van de University of California Riverside hebben een materiaal ontwikkeld dat zichzelf kan helen en ook elektriciteit geleidt. Dit maakt het spul geschikt voor smartphoneschermen. Handig, want een gebroken scherm is vaak een dure grap, of het nu betekent dat je het glas of de hele telefoon moet vervangen.

Een van de onderzoekers, scheikundige Chao Wang, vertelt dat zijn team het materiaal in tweeën sneed en erachter kwam dat het na 24 uur weer goeddeels aan elkaar gegroeid was. Het spul kan maar liefst 50 keer uitrekken ten opzichte van de originele vorm. Een rekbaar polymeer en ionische zoutsoort vormen de basis voor het nieuwe materiaal. Als er een onderbreking ontstaat, trekken de moleculen elkaar aan om het gat of de breuk te dichten.

Het 'Wolverine-materiaal' van Chao Wang in actie. Foto: UCR
Het ‘Wolverine-materiaal’ van Chao Wang in actie. Foto: UCR

De naam moet Wang nog bedenken, maar hij schermt op zijn eigen site regelmatig met de kwalificatie ‘geïnspireerd op Wolverine’, een van de hoofdpersonen uit stripboekreeks X-Men met zelf-helende eigenschappen.

Zelf-reparerende materialen zijn niet helemaal nieuw, geeft Wang toe. Maar dat het elektriciteit kan geleiden is een doorbraak. Een smartphonescherm werkt via elektroden onder het scherm die een circuit vormen als je het aanraakt op een bepaalde plek. “Ik verwacht dat telefoons rond 2020 deze techniek zullen gebruiken”, zegt Wang, die al jaren bezig is met onderzoek naar ‘chemische regeneratie’.

“Zelf-helende materialen klinken misschien als iets dat ver weg is van werkelijke toepassing, maar ik geloof dat ze zeer snel hun weg zullen vinden naar de smartphone.”