• Mate Rimac is oprichter van Rimac Automobili, een Kroatische autofabrikant.
  • Rimac bouwt zeer gewilde elektrische sportwagens die meer dan 2 miljoen euro per stuk kosten.
  • Het bedrijf groeit ook uit tot een belangrijke leverancier in de auto-industrie van elektrische aandrijflijnen en batterijsystemen.

Op een industrieterrein twintig minuten buiten Zagreb bouwt het Kroatische technologiebedrijf Rimac Automobili aan een toekomst zonder fossiele brandstoffen.

De 850 werknemers van Rimac produceren elektrische sportwagens, batterijsystemen en aandrijflijnen. Het bedrijf heeft in het afgelopen decennium een aanzienlijke reputatie opgebouwd.

In maart stak de Duitse autofabrikant Porsche, onderdeel van het Volkswagen-concern, nog eens 70 miljoen euro in Rimac – en breidde daarmee zijn aandeel in het Kroatische bedrijf uit van 15 procent naar 24 procent. Porsche zou vooral geïnteresseerd zijn in Rimac als toeleverancier.

Maar ook de elektrische hypercars van Rimac kunnen op veel belangstelling rekenen. De peperdure C Two werd in 2018 op de Autosalon van Genève gepresenteerd en was binnen no time uitverkocht. Rimac maakt slechts 150 stuks van de sportwagen.

Kortom: Rimac is hot. Maar wat is het voor bedrijf en wie zit erachter? Rimac Automobili is het geesteskind van Mate Rimac, een begaafd techneut en autoliefhebber in hart en nieren.

Het Kroatische wonderkind achter Rimac Automobili

Mate Rimac met de iGlove. Bron: Rimac
Mate Rimac met de iGlove. Bron: Rimac

Oprichter en eigenaar van het Kroatische autobedrijf is de 33-jarige Mate Rimac (spreek uit als Matty Rimats).

Al op jonge leeftijd ontwikkelt de Kroaat een voorliefde voor techniek en knutselt hij aan zijn eigen uitvindingen. Voor hij aan auto’s begint te sleutelen, bouwt hij op 17-jarige leeftijd de iGlove, een handschoen die het toetsenbord moet vervangen.

Lees ook op Business Insider

Ook vindt hij een speciaal achteruitkijkspiegelsysteem uit waarmee de dode hoek vermeden kan worden, genaamd Active Mirror System. Voor beide uitvindingen krijgt de Kroaat, nog voor hij 18 is, internationale patenten en meerdere internationale awards.

Zodra hij zijn rijbewijs binnen heeft, stort Rimac zich op zijn tweede passie: racen. Hij koopt een oude BMW E30 323i, verft ‘m groen en probeert zich op te werken binnen het circuit. Maar als hij zij motor tijdens een race opblaast, komt de uitvinder weer in hem naar boven.

Rimacs groene BMW. Bron: Rimac
Rimacs groene BMW. Bron: Rimac

Hij gebruikt onderdelen van een oude vorkheftruck en bouwt zijn oude BMW, geïnspireerd door zijn idool Nikola Tesla, om tot een elektrisch snelheidsmonster.

Zijn tegenstanders lachen hem in eerste instantie uit als hij met zijn ‘wasmachine’ aan de start durft te verschijnen, maar met 600 pk onder de motorkap is zijn ‘groene monster’ jarenlang de snelste elektrische auto ter wereld.

Vanaf dat moment weet Rimac het zeker: “Ik wilde een auto bouwen, dat is alles wat ik wilde doen.”

De ‘Elon Musk van de Balkan’

Mate Rimac met de Rimac C Two in Genève. Bron: Rimac
Mate Rimac met de Rimac C Two in Genève. Bron: Rimac

In 2009 zet Rimac dan ook zijn eigen autobedrijf op in het Kroatische Sveta Nedelja. Door zijn hipster voorkomen, lange baard en strakke pakken verwacht je de voorman eerder tegen te komen in Silicon Valley dan in een voorstadje van Zagreb.

Ondanks de vele aanbiedingen die hij krijgt om zijn bedrijf naar de westkust van de VS te verhuizen, blijft Rimac trouw aan zijn land. Hij hoopt zo de auto-industrie van het Zuidoost-Europese land leven in te blazen en een cooler bedrijf te kunnen bouwen dan Tesla. Hij wordt daarom ook weleens de ‘Elon Musk van de Balkan’ genoemd.

Rimac Concept One. Bron: Rimac
Rimac Concept One. Bron: Rimac

Met Rimac houdt de Kroaat zich niet langer meer bezig met het ombouwen van oude BMWs, maar specialiseert hij zich nu volledig in superexclusieve hypercars.

Het eerste model van Rimac, de Concept One, ontwerpt hij samen met Adriano Mudri, die op dat moment nog ontwerper was bij General Motors. Als de twee een brochure uitsturen met visualisaties en technische specificaties van de auto waar ze mee bezig zijn, komen er al snel telefoontjes binnen van hooggeplaatste klanten uit het Midden-Oosten die de auto willen bestellen.

Maar Rimac heeft op dat moment geen werknemers en geen geld om de auto daadwerkelijk te produceren, dus besluit hij ingenieurswerk te zoeken om zijn jonge bedrijf te financieren en zo zijn droomauto te kunnen bouwen.

Rimac begint met het produceren van batterijen en elektrische aandrijfsystemen voor andere autobedrijven om te overleven, terwijl hij tegelijkertijd zijn eigen supercars bouwt.

En met succes: in 2011 presenteert hij zijn Concept One, een elektrische supercar met een topsnelheid van 354 km/u. Ondanks dat er slechts acht van werden geproduceerd, weet Rimac er in een klap bekend mee te worden, omdat Top-Gear presentator Richard Hammond een van de acht Concept Ones crasht tijdens een wedstrijd in Zwitserland.

‘Rimac is een disrupter’

Ondanks Rimacs nieuw verworven faam met de Concept One, blijven de investeringen in de jaren na de launch uit. De Kroaat gaat daarom niet alleen aan de slag met een tweede model, maar blijft zich ook ontwikkelen als technologieleverancier voor andere elektrische autofabrikanten

“Omdat we geen investeerders aan boord hadden, moesten we vanaf dag één inkomsten binnenhalen”, zei hij eerder tegen de BBC. “Het werd al snel duidelijk dat men niet wilde investeren in een boutique hypercarbedrijf, maar in een schaalbare onderneming.”

Rimac C Two. Bron: Rimac
Rimac C Two. Bron: Rimac

Dat blijkt een succesformule. Door de groeiende interesse in elektrisch rijden weet Rimac in 2018 niet alleen zijn tweede model, de Rimac C Two, te lanceren, maar haalt hij ook miljoeneninvesteringen van Porsche en Hyundai-Kia binnen.

Volgens auto-analist Matthias Schmidt gaat Rimac een gouden toekomst tegemoet met zijn verdienmodel.

“Autobedrijven worden op dit moment door alle nieuwe regelgeving in feite gedwongen om elektrische auto’s te ontwikkelen”, zegt hij tegen de BBC. “De echt grote bedrijven, zoals Volkswagen, kunnen die verandering aan, maar de middenklassers hebben gewoon de middelen niet om het zelf te doen en moeten de technologie dus elders inkopen.”

Interieur van de Rimac C Two. Bron: Rimac
Interieur van de Rimac C Two. Bron: Rimac

Maar hoogleraar industriële strategie aan de Universiteit van Birmingham, David Bailey, gelooft dat Rimac ook winstgevend kan worden met zijn hyperauto’s.

“Mate Rimac wordt gezien als een echte disruptor”, zegt hij. “Zijn bedrijf is uit het niets ontstaan en z’n producten zijn adembenemend. Hij heeft een merk weten te ontwikkelen rond z’n hypercars.”

Bailey verwacht dat de techniek zich zo snel zal ontwikkelen dat Rimacs auto’s over een paar jaar geen miljoenen, maar ‘slechts’ honderdduizenden euro’s zullen kosten.

Voor nu lijkt de hoge prijs niet eens iets uit te maken. De Rimac C Two, met een topsnelheid van 415 km/u, een vermogen van 1.408 kW en een speciale brandblusser voor Richard Hammond kost ruim 2 miljoen euro en was binnen drie weken volledig uitverkocht.

Lees meer over auto’s: