Verkoop jij AUGURKEN?

Ja, na tientallen jaren in de media (ik ben de oprichter van Business Insider in Nederland) ben ik een bedrijf in pickles begonnen. Onder de naam Bikl verkopen we als eerste in Nederland verse gefermenteerde pickles, zonder zoetstof of kleurstof.

We startten in januari vorig jaar en richtten ons op de horeca en cateraars. Acht weken later ging de horeca dicht.

Inmiddels verkopen we ook aan particulieren. Met succes: we zijn in tientallen delicatessezaken te koop, maar ook bij Crisp, Marqt en uiteraard onze eigen webshop biklfoods.nl.

Om onze groei te versnellen zijn we met een crowdfundingactie gestart. We lenen geld tegen een aardige rente. En pickles. (De actie loopt overigens als een tierelier, maar je kunt nog meedoen.)

Maar eerst deel ik graag een paar van onze turbulente ervaringen als startup.

Er gaat heel veel mis…

Bikl is het derde bedrijf dat ik ben gestart, dus ik weet dat ondernemen niet altijd over rozen gaat. Corona was onze grootste tegenslag. Kort na onze lancering kwam de lockdown en viel onze omzet in de horeca weg. Alle demonstraties bij groothandels werden afgelast. Spontaan bedrijven bezoeken en chefs laten proeven, was niet meer mogelijk.

De tijdelijke openstelling in de zomer hielp ons niet. Horeca-ondernemers kozen begrijpelijkerwijs voor een kleine menukaart met bewezen succesnummers. ‘Je hebt geweldig lekkere pickles, maar nu even niet.’

Ook nu we in winkels verkopen aan particulieren is corona een belemmering: je kunt niemand laten proeven. En de bezoekbeperkingen decimeren het aantal borrels en feestjes thuis – gelegenheden waar normaalgesproken volop pickles worden gegeten.

Maar corona was en is lang niet de enige tegenvaller.

Ik had me vóór we het bedrijf startten goed voorbereid. Gesproken met talloze foodstartups. Geweldige boeken gelezen, zoals A Book About Innocent of Good Food, Great Business – een bijbel voor foodentrepreneurs. Dus ik wist vanaf de start dat ik onze productie wilde uitbesteden om me te concentreren op marketing en verkoop.

Maar zoals altijd is de praktijk weerbarstig. Uitbesteden leverde óók problemen op. Een greep:

  • Een uitzendkracht die onze mooie stazakken (deel van ons concept) elk met een ander gewicht vulde.
  • De sealmachine die verkeerd stond afgesteld, waardoor zakken gingen lekken.
  • Dille die niet goed bleek, zodat het fermentatieproces opnieuw begon en zakken opbolden.
  • De stazakken verpakken we in dozen. Maar de eerste versie bleek te slap, ondanks geruststellingen van de fabrikant.

En zo kan ik wel doorgaan. Reken erop dat alles misgaat, dan valt het uiteindelijk mee, hoorde ik een collega-ondernemer ooit zeggen. Zit wat in.

Je verbrandt meer geld dan je denkt

Mijn compagnons en ik geven onszelf niet of nauwelijks salaris. We betalen onze eigen benzine en we huren geen kantoor. Alles om de kosten te drukken. Mede daarom hebben we de coronacrisis overleefd. Ondanks dat we als startup op geen enkele steunregeling aanspraak kunnen maken.

Maar los daarvan: het starten van een foodbedrijf kost gewoon veel geld. Een paar voorbeelden:

  • Startkosten: het ontwikkelen van recepten met een topkok, het testen onder particulieren en chefs via beurzen of bedrijfsbezoeken, het ontwerpen van logo, huisstijl en verpakkingen: het kost allemaal handenvol geld.
  • Verpakkingen: wij willen per se eigen stazakken, maar daarvoor moet je er minimaal 10.000 inkopen. Daarnaast heb je stickers nodig (om de verschillende smaken en ingrediënten aan te geven), emmers, drukzeven (die de augurken in het nat houden), passende dozen, etc.
  • Grondstoffen: van augurk tot natuurazijn, van rietsuiker tot mooie kruiden.
  • Promotie: beurzen zijn onmisbaar om veel ondernemers tegelijk te benaderen. Dat betekent banners ontwerpen en bestellen, folders, proefbakjes, standhuur, etc.
  • Een webshop betekent nog meer dozen, opvulmateriaal, koelelementen.

Kortom, vóor je ook maar iets hebt verkocht, ben je tienduizenden euro’s kwijt aan investeringen.

Maar toch is het hartstikke leuk

Waarom? Omdat je een tastbaar product verkoopt waar je mensen blij mee maakt.

Chefs van restaurants die je ongevraagd bezoekt, maar je bedanken voor je komst en meteen willen bestellen. ‘Dit zijn pickles zoals pickles bedoeld zijn.’ Chefs met een Michelinster die je van harte complimenteren met het product.

Brouwerij ’t IJ in Amsterdam die ons als 'Bikl pickles' op de kaart zet en dagelijks bijna een emmer verkoopt (pre-corona).

De Telegraaf die over ons schrijft: augurken ‘met een smaak die inslaat als een bom’.

Een moeder die ons bedankt omdat haar zoon van 14 geen chips meer snaait, maar liever onze pickles snackt.

Een Amerikaanse in Amsterdam die na het proeven opeens terug was in haar jeugd in Amerika. ‘Thank you for making the perfect pickle.’

We zijn razend benieuwd wat 2021 ons gaat brengen. We willen nu snel verder groeien. Méér verkooppunten, méér mooie producten – vandaar die crowdfundingactie. Het wordt ongetwijfeld weer een achtbaan. Maar ik kijk ernaar uit.

Arend van den Berg is oprichter van Business Insider in Nederland. Hij is nog steeds aandeelhouder van het bedrijf, maar niet meer operationeel betrokken.