• Xuan Liu (33) is een voormalige professionele pokerspeler uit Canada.
  • In haar zeven jaar als prof won ze 3 miljoen dollar aan prijzengeld, maar de mentale en fysieke belasting viel haar steeds zwaarder.
  • Ze vertelt hoe haar carrière verliep aan freelance journalist Jenny Powers.

“Ik was vijf jaar oud toen mijn familie verhuisde van het Chinese Tianjin naar Toronto. Op mijn zevende had ik de basisregels van poker onder de knie door films en tv-series te kijken.

Met mijn knuffels deed ik potjes poker. Ik bedacht voor elke knuffel een hypothetisch scenario en maakte beslissingen op basis van wat ik dacht dat ze gingen doen.”

Ik ben altijd al geïnteresseerd geweest in strategische spellen

“In 2006 ging ik studeren aan de universiteit van Waterloo, ook wel het MIT van Canada genoemd. Ik was omringd door competitieve studenten met een analytisch brein. Poker was bijna vanzelfsprekend enorm populair.

In mijn eerste studiejaar haalde ik mijn licentie als croupier en werkte ik twee zomers achter elkaar bij het casino-evenement van de Canadian National Exhibition, een jaarlijks terugkerend festival. Eerst als dealer, later als supervisor.

Ik verdiepte mij meer en meer in poker. Mijn studieresultaten gingen achteruit en uiteindelijk verloor ik de beurs die ik kreeg om naar Waterloo te gaan. In plaats van het spelletje op te geven, ging ik juist meer pokeren. Ik organiseerde potjes in mijn appartement om mijn collegegeld te kunnen betalen, zodat mijn ouders niks zouden merken.”

In 2010 ging ik, aangemoedigd door mijn vrienden, de wereld over reizen om pokertoernooien te spelen

Xuan Liu 1st WPT event Liu played in Fallsview Poker Classic.
Een trofee van het toernooi World Poker Tour Fallsview Poker Classic waar Liu in 2017 aan meedeed. Foto: Xuan Liu

“Mijn eerste grote toernooi was het World Poker Tour Fallsview-evenement in Niagara Falls. Daarvoor moet je 10.000 dollar betalen om mee te doen, maar ik kreeg een plekje aan tafel door twee lagere toernooien met 500 dollar inleg te winnen.

Ik wist toen nog niet dat je ook investeerders kunt zoeken die jouw inleg betalen in ruil voor een deel van het prijzengeld. Ik werd compleet weggespeeld, maar ik ontmoette veel pokerlegendes en raakte verslingerd aan de levensstijl.

Toen ik meer ging reizen voor toernooien, hadden mijn ouders door wat ik deed. Met mijn moeder maakte ik de afspraak om een jaar lang toernooien te spelen en daarna een echte baan te zoeken. Na negen maanden had ik 2,5 miljoen dollar aan prijzengeld binnengesleept. Toen mocht ik van haar doorspelen.

Van 2010 tot 2017 heb ik 3 miljoen dollar verdiend. Het merendeel in livetoernooien, maar ook online onder de naam xx23xx.”

Van de buitenkant lijkt het schitterend, maar poker is mentaal en fysiek zwaar

Liu with fellow players at a poker tournament. Xuan Liu
Liu tijdens een pokertoernooi. Foto: Xuan Liu

“Op een bepaald moment speelde in non-stop. Het voelde alsof ik een hamster in een looprad was. Als ik geen toernooi had, las ik alles wat ik maar kon over het spelletje.

Bij poker speel je tegen andere spelers, maar er komt ook veel wiskunde bij kijken. Je moet bepaalde patronen leren herkennen en inschatten welke situatie vraagt om welke strategie. Alleen zo kun je gewoontes van jouw tegenstanders ontwaren en winnen.

In het verleden kon je winnen door de zwakheden van je tegenstanders uit te buiten, maar tegenwoordig is dat alleen niet meer genoeg. Je moet in de boeken duiken om op het hoogste niveau mee te kunnen doen. Ik ben relatief succesvol, maar boven mij is een klasse van nog betere spelers. Mijn pokercoach, met wie ik samen de theorie bestudeer, behoort tot die groep.

Het spelletje is niet alleen mentaal zwaar, maar ook fysiek. Tijdens een toernooi zit je tot wel 14 uur achtereen aan de tafel. Alleen voor een toiletbezoek of snel belletje kun je even weg.”

Poker is een moeilijke manier om makkelijk geld te verdienen

“Begrijp me niet verkeerd, ik hou van poker. Ik heb de hele wereld over kunnen reizen naar landen als Italië en China en heb fantastische mensen ontmoet.

Het het pokercircuit is ook een harde wereld. Als jij wint, betekent dat automatisch dat iemand anders verliest. Dat kan het slechtste in de mens naar boven brengen.

In 2017 had ik er genoeg van. Na een kort huwelijk met een pokercollega besloot ik het circuit te verlaten en een rustiger leven te leiden in Vancouver. Ik was van plan om iets compleet anders te gaan doen, maar recentelijk kreeg ik toch weer aanbiedingen uit de pokerwereld die ik simpelweg niet kon weigeren.”

Nu livetoernooien weer door kunnen gaan, ben ik teruggekeerd in de pokerwereld in een andere rol

“Ik geef tv-commentaar in het Engels en Mandarijn bij pokertoernooien, omdat er tegenwoordig een groter internationaal publiek is. Tijdens de coronapandemie raakte ik ook betrokken bij Poker Powher, een organisatie die vrouwen met allerlei achtergronden wil helpen door ze poker te leren spelen. Ik zit in het bestuur en ben instructeur.

Poker kan vrouwen essentiële vaardigheden bijbrengen, zoals omgaan met risico’s, onderhandelen en initiatief nemen. Lessen die ze mee kunnen nemen van de pokertafel naar de vergaderruimte voor de rest van hun leven.”

LEES OOK: Pokerkampioen Phil Hellmuth legt uit hoe hij leugenaars herkent – dat kun je soms zien aan iemands pupillen