Toen de Amerikaanse zwemlegende Michael Phelps nog een klein jongetje was, zwom hij alleen maar op z’n rug.

De 33-jarige gepensioneerde zwemmer heeft inmiddels meer olympische medailles gewonnen dan wie dan ook op de planeet. Maar als peuter hield hij helemaal niet zo van water.

“Ik begon als kind op mijn rug, omdat ik niet wilde dat mijn gezicht nat werd”, vertelt Phelps tegen Business Insider.

Met zijn eigen twee zoontjes, Boomer en Beckett, wil Phelps het anders doen. Dus nam hij ze al mee naar het zwembad toen ze nog maar 3 tot 4 maanden oud waren.

“De grootste uitdaging is om ze zich zo prettig en comfortabel mogelijk te laten voelen in het water”, zegt hij. “En elk kind leert dat op een andere manier.”

Er is geen bewijs dat kinderen later minder risico lopen op verdrinken als ze al voordat ze één jaar oud zijn het zwembad in gaan.

Maar als je kinderen voor hun eerste verjaardag van water leert genieten “raken je kinderen wel gewend aan het zwembad”, stelt The American Academy of Pediatrics.

Lees ook op Business Insider

Dat is precies waarop Phelps hoopt met zijn kinderen die nu 1 en 2 jaar oud zijn.

michael phelps kids swim

Boomer Phelps krijgt zwemles van vader Michael Phelps. Bron: Dia Dipasupil/Getty Images for Huggies

Kinderen moeten leren wennen aan een nat gezicht

“Ik denk dat de eerste keer onder water een enorme schok is”, zegt Phelps. “Het draait erom te leren je gewoon rustig en prettig te voelen als je gezicht wordt ondergedompeld.”

Om zijn kinderen voor te bereiden op de schrik van een nat gezicht, zegt Phelps al heel vroeg te zijn begonnen met het blazen van lucht op hun gezicht. Dat helpt baby’s instinctief om hun adem in te houden. Hij gooide ook regelmatig water over ze heen, om ze te laten wennen aan het gevoel dat hij vroeger haatte.

En die strategie heeft gewerkt. “Ze vinden het allebei geweldig om het water in te springen. Ze zijn absoluut niet bang in het zwembad”, vertelt Phelps.

Volgens de zwemlegende zijn hij en zijn vrouw Nicole nog steeds bezig hun jongste zoon Beckett te leren om op andere manieren van water te genieten.

“Beckett plonst gewoon wat rond, speelt met zijn speelgoed en drijft rond op zo’n opblaasbaar speelgoedbeest”, zegt Phelps.

michael phelps butterfly

Michael Phelps in actie op de 200 meter vlinderslag tijdens de Olympische Spelen van 2008 in Peking. Bron: Paul Gilham/Getty Images

Phelps zegt al een toekomstig zwemmer te zien in zijn oudste zoon Boomer, die in mei 3 wordt. Volgens Phelps heeft hij “alles op orde” en zwemt hij zowel vlinderslag als vrije slag.

“Hij heeft een mooie slag”, zegt Phelps.

Dat zijn natuurlijk woorden van een liefhebbende vader, maar in dit geval komen ze ook van de wereldrecordhouder op de 100 meter en 200 meter vlinderslag.

Lees hier meer over opgroeiende kinderen: