• Miljardair Bill Gates heeft met zijn filantropische inspanningen jarenlang een nerderig, sympathiek publiek imago gesmeed.
  • Hierdoor konden mensen zich makkelijker met de mede-oprichter van Microsoft identificeren dan met andere excentrieke miljardairs.
  • De vraag is of dat zo blijft, nu er scheurtjes ontstaan in het publieke imago van Gates.

Tientallen jaren heeft miljardair Bill Gates het publieke imago van een nerderige, maar vriendelijke filantroop opgebouwd. Dat maakte hem ogenschijnlijk sympathieker dan andere miljardairs van de buitencategorie.

Gates, die al jaren in de top van rijkste mensen ter wereld figureert, beloofde de helft van zijn rijkdom weg te geven via The Giving Pledge en investeerde miljarden in gezondheidszorg en klimaatverandering via de Bill and Melinda Gates Foundation.

Maar in de nasleep van de aanstaande scheiding van zijn vrouw Melinda zijn berichten naar buiten gekomen die een minder vleiend beeld schetsen van de techmiljardair.  

Lees ook: Bill en Melinda Gates gaan scheiden – neem een kijkje in hun 27-jarige huwelijk

Volgens The New York Times en The Wall Street Journal behandelde Gates de werkvloer soms als een datingplek. Verschillende medewerkers die met The New York Times spraken, geven aan dat hij zich soms “onhandig” en “bedenkelijk” gedroeg op de werkvloer.

Ook kon Gates volgens medewerkers overdreven “dominant” zijn tijdens vergaderingen van de Gates Foundation, terwijl de organisatie zich juist profileerde met verschillende initiatieven voor vrouwenemancipatie.

Daten via de werkvloer

Gates ontmoette Melinda French in 1987 op de werkvloer, nadat zij bij Microsoft aan de slag ging als marketingmanager.

Lees ook op Business Insider

Gelijk na hun eerste ontmoeting, tijdens een werkdiner, was Gates verkocht. Na een aantal afwijzingen stemde ze uiteindelijk toch in met een afspraakje.

Melinda stopte in 1996 met haar baan bij Microsoft, twee jaar nadat ze getrouwd waren, om zich te richten op het gezin.

Ondanks de problematische machtsdynamiek werd het verhaal over hoe Bill en Melinda bij elkaar kwamen jarenlang gezien als een schattige ontmoeting op de werkvloer.

Afgelopen zondag onthulde zakenkrant The Wall Street Journal dat het bestuur van Microsoft in 2019 een onderzoek is gestart naar Bill Gates. Dat gebeurde nadat er informatie naar boven was gekomen dat hij in 2000, slechts zes jaar na zijn huwelijk met Melinda, een affaire zou hebben gehad met een medewerkster van het bedrijf.

De vrouw in kwestie was een ingenieur die bij het bedrijf werkte, aldus The Wall Street Journal. Ze beweerde in een brief dat ze jarenlang een affaire had met Gates. Dit bracht een onderzoek op gang.

“Microsoft ontving in de tweede helft van 2019 een melding dat Bill Gates in het jaar 2000 een intieme relatie probeerde te initiëren met een medewerkster van het bedrijf”, vertelde een woordvoerder van Microsoft aan The Wall Street Journal.  

Een woordvoerder van Gates zei tegen de krant dat het terugtreden van Gates uit het bestuur in 2020 niets te maken had met het onderzoek.

Lees ook: Bill Gates is in 2020 naar verluidt uit het Microsoft-bestuur gezet na een affaire met een medewerkster

Volgens The New York Times was de affaire uit het jaar 2000 echter niet de enige toenaderingspoging van Gates tot vrouwelijke personeelsleden van Microsoft.

Verschillende medewerkers hebben tegenover The New York Times verklaard dat er twee gevallen zijn geweest waarbij Gates seksuele toenadering zocht tot vrouwen die voor hem werkten. Zes huidige en voormalige werknemers vertelden de krant dat hoewel zijn avances niet bedreigend waren ze wel een vreemde dynamiek op de werkvloer creëerden.

Een van die gevallen deed zich voor in 2006, toen hij een werkneemster bij Microsoft e-mailde om haar mee uit eten te vragen na haar presentatie. “Als je je hier ongemakkelijk bij voelt, doe dan alsof het nooit gebeurd is”, schreef Gates in een e-mail die werd voorgelezen aan journalisten van The New York Times.

Enkele jaren later probeerde Gates een vrouw te versieren die met hem meereisde op een trip voor de Gates Foundation. De vrouw, die anoniem met The New York Times sprak, zei dat ze het toen weglachte, maar dat de uitwisseling haar een ongemakkelijk gevoel gaf.

Connecties met misbruikmiljonair Jeffrey Epstein

Eerder deze maand werd bekend dat Melinda al sinds 2019 een scheiding overwoog van Bill, nadat ze boos was geworden over de contacten die haar man onderhield met de in opspraak geraakte multimiljonair en veroordeelde zedendelinquent Jeffrey Epstein.

Bill Gates (L) en Jeffrey Epstein. Foto's: Lintao Zhang/Getty Images/Rick Friedman/Corbis via Getty Images/Insider
Bill Gates (L) en Jeffrey Epstein. Foto’s: Lintao Zhang/Getty Images/Rick Friedman/Corbis via Getty Images/Insider

Gates ontmoette Epstein voor het eerst in 2011, drie jaar nadat Epstein schuld had erkend in een zaak over het aanzetten tot prostitutie van minderjarige meisjes. De twee ontmoetten elkaar verschillende keren in Epsteins woning in Manhattan – tot groot ongenoegen van Melinda.

Gates erkende publiekelijk na Epsteins dood hij een “inschattingsfout” had gemaakt met Epstein. In een verklaring uit 2019, die door The Financial Times werd ingezien, zei Gates dat hij “benieuwd was naar Epsteins filantropische ideeën.” Maar hij merkte ook op dat hij Epstein “onverdiend” een platform had gegeven.

Gates heeft zich niet publiekelijk uitgelaten over de meer recente onthullingen, maar zijn woordvoerster Bridgitt Arnold heeft de beweringen betwist. “Het is uiterst teleurstellend dat er zoveel onwaarheden zijn gepubliceerd over de oorzaak, de omstandigheden en de tijdlijn van de scheiding van Bill Gates”, vertelde ze aan The New York Times.

Bekijk ook deze stukken over de Gates: