Vliegtuigbouwer Airbus gaat de productie van zijn A321-reeks van middelgrote toestellen fors uitbreiden. Er komt een nieuwe assemblagelijn voor de populaire vliegtuigen op de locatie van het bedrijf in Toulouse. Dat heeft Airbus dinsdag bekendgemaakt.

De Europese vliegtuigfabrikant bouwt een productiehal van de grotere A380 om voor de A321, een opgerekte versie van het populaire A320-model. Vanaf half 2022 zal die fabriek een digitaal-ingeschakelde A321-lijn huisvesten, laat het bedrijf weten. “De nieuwe installaties zullen een grote flexibiliteit bieden voor de productie van de A321”, aldus Airbus.

De uitbreiding is tekenend voor de groei van Airbus, dat in het eerste halfjaar van 2019 zijn rivaal Boeing heeft ingehaald als grootste vliegtuigproducent. Boeing verkeert in een crisis wegens de problemen rond zijn 737 MAX toestellen, die sinds maart vorig jaar wereldwijd aan de grond worden gehouden na twee vliegrampen. Bij die ongelukken, in Indonesië in oktober 2018 en Ethiopië in maart vorig jaar, kwamen in totaal 346 mensen om.

Eind vorig jaar kondigde de Amerikaanse vliegtuigbouwer aan de productie van het toestel bij Seattle voorlopig stil te leggen, in afwachting van toestemming van luchtvaartautoriteiten om er weer mee te vliegen – een drastische stap met gevolgen voor een wijdvertakte productieketen van honderden toeleveranciers in de VS en daarbuiten.

Dinsdag meldde Boeing dat het zeker nog tot medio dit jaar duurt voordat de 737 MAX weer zou kunnen vliegen.

Airbus ziet vraag groeien, Boeing worstelt met 737 MAX

Vraag naar de toestellen van Airbus loopt ondertussen op. “Er is veel vraag naar de A320neo-reeks”, aldus operationeel directeur Michael Schoellhorn van Airbus in een persverklaring.

Vooral de A321 Long Range (LR) en Xtra Long Range (XLR) zijn gewild. “Om de industriële productiestroom te optimaliseren, hebben we besloten om onze wereldwijde A321-productiecapaciteit en flexibiliteit te vergroten.”

Lees ook op Business Insider

Op dit moment wordt de A321 in Europa gebouwd in Hamburg. Ook is er een productielijn in Mobile, een stad in de Amerikaanse staat Alabama. De reeks is het best verkochte vliegtuig ter wereld met een enkel gangpad. Airbus heeft ruim 7.100 toestellen verkocht aan meer dan 110 vliegmaatschappijen,

Vooral door de problemen met de 737 MAX is Boeing door Airbus ingehaald als grootste vliegtuigproducent ter wereld. In het eerste halfjaar van 2019 leverde de Europese vliegtuigbouwer 389 toestellen af, tegenover 239 voor Boeing.

Hoewel Boeing meer grotere toestellen verkocht dan Airbus, blijft de Amerikaanse vliegtuigbouwer achter bij Airbus in categorieën met een enkel gangpad. Boeing heeft orders voor ongeveer 4.600 exemplaren van de 737 MAX, maar kan die op dit moment niet leveren. Voor het vliegverbod van de 737 MAX was het bedrijf van plan de bouw op te voeren tot 52 exemplaren per maand.

Beide bedrijven wisselen regelmatig de koppositie. Aangenomen wordt dat wanneer Boeing de productie en leverantie van de 737 MAX kan hervatten, het Amerikaanse bedrijf de leiding mogelijk weer overneemt.

Daarvoor moet Boeing onder meer de problemen oplossen met de software van het besturingssysteem van de 737 MAX. Die wordt verantwoordelijk gehouden voor de twee crashes.

Tegelijk is duidelijk geworden dat de software die Boeing gebruikt, is ingezet om een balansprobleem op te lossen dat wordt veroorzaakt door de ophanging van de motoren. Er zijn dus ook fundamentele vragen over het ontwerp van de 737 MAX.

Aan de nieuwe bestuursvoorzitter van het bedrijf, David Calhoun, de taak om de industriële gigant naar een spoedig einde van het vliegverbod te loodsen.

LEES OOK: Boeings nieuwe CEO krijgt een bonus van $7 miljoen als hij de 737 MAX weer in de lucht krijgt – structureel probleem is dat de motoren voor onbalans zorgen